In Formule 1 is volop actie naast de baan

Aan de vooravond van de GP van Japan maakt Ferrari de komst van Alonso bekend.

Het vertrek van Toyota lijkt een kwestie van tijd.

De eerste wereldtitel van Jenson Button lijkt een kwestie van tijd. De Britse coureur die in 2000 bij Williams zijn debuut maakte in de Formule 1, kan zondag in Japan een spraakmakend seizoen in zijn voordeel beslissen. Maar met nog drie races te gaan (Japan, Brazilië en Abu Dhabi) is niks zeker. De ontknoping van het wereldkampioenschap van vorig jaar ligt nog vers in het geheugen: pas in de laatste bocht van de laatste ronde in de laatste race, in São Paulo, verzekerde een andere Brit, Lewis Hamilton (McLaren-Mercedes), zich van zijn eerste wereldtitel.

Meer onzekerheid; of Toyota in de Formule 1 blijft. De crisis gaat niet aan de hoogste klasse van de autosport voorbij en het volgende slachtoffer in de Formule 1 kondigt zich aan. De kans is groot dat de Japanse autofabrikant zijn weinig succesvolle onderneming in de Formule 1 snel staakt. De resultaten van de renstal die vanuit Keulen opereert, zijn sinds het debuut in 2002 ook niet om over naar huis te schrijven. Toyota won geen race. En dat terwijl jaarlijks honderden miljoenen euro’s in het team worden geïnvesteerd. Teambaas Tadashi Yamashina zei gisteren in de Japanse krant Yomiuri dat het een optie is ermee te stoppen, niet in de laatste plaats omdat de autofabrikant spectaculaire verliezen heeft geleden.

Honda was en BMW is niet langer bereid de hoge prijs voor deelname aan de Formule 1 te betalen. Na vorig seizoen trok de Japanse auto- en motorfietsenfabrikant zich terug. Voor een symbolisch bedrag ging de inboedel van Honda naar de man die medeverantwoordelijk was voor de in totaal zeven wereldtitels van Michael Schumacher bij Benetton (2) en Ferrari (5), de Brit Ross Brawn. De nieuwe renstal kreeg zijn naam, Brawn GP, en twee coureurs die even bang waren dat met het vertrek van Honda hun carrière in de Formule 1 ten einde was, Button en de Braziliaan Rubens Barrichello, bloeiden dit jaar op en gingen weer races winnen. Met als waarschijnlijke eindresultaat de wereldtitel voor Button en de constructeurstitel voor Brawn GP.

BMW liet eind juli weten dat het mooi was geweest in de Formule 1, waarin het in 2006 een rentree maakte met een eigen team. Het avontuur kostte veel geld en levert nauwelijks succes op, hoewel BMW Sauber (de Zwitserse oud-teambaas Peter Sauber is mede-eigenaar) in tegenstelling tot Toyota wel een keer een race won: de Pool Robert Kubica won vorig jaar de Grote Prijs van Canada.

Aan het kleine beetje onzekerheid dat bestond over de toekomst van Renault-coureur Fernando Alonso kwam gisteren een eind. Het was al een publiek geheim dat de Spanjaard vanaf volgend jaar bij Ferrari rijdt, en gisteren maakte de scuderia bekend dat hij voor drie jaar heeft getekend. Vorige maand rond de Grote Prijs van Italië, in Monza, gingen Ferrari-baas Luca di Montezemolo en de coureur die tweemaal wereldkampioen werd (2005 en 2006) zeer amicaal met elkaar om. In Monza werd ook al een vijfjarige sponsorovereenkomst tussen de Spaanse bank Santander en Ferrari beklonken, en dat had alles te maken met de nakende komst van de 28-jarige Alonso.

Onzekerheid is er nog over de nieuwe werkgever van Kimi Raikkonen, de Fin die van McLaren-Mercedes naar Ferrari overstapte en daar in 2007 wereldkampioen werd. Hij vertrekt na drie seizoenen bij Ferrari, zo werd ook gisteren bekendgemaakt, hoewel zijn contract nog een jaar doorliep. Voor 2010 wordt hij in verband gebracht met zijn oud-werkgever McLaren-Mercedes en Brawn GP.

Alonso’s teamgenoot bij Ferrari is volgend jaar dus Felipe Massa, de Braziliaan die in augustus bij de kwalificatietraining voor de race in Hongarije gewond raakte toen hij een losgeraakte metalen veer van de auto die voor hem reed tegen zijn helm en deels in zijn gezicht kreeg, en vervolgens crashte. Massa’s vervanger tot het einde van dit seizoen, de Italiaan Giancarlo Fisichella, is volgend jaar testrijder bij Ferrari.

Terug naar de autofabrikanten in de Formule 1. Want terwijl Toyota zinspeelt op een afscheid, denkt Mercedes eraan juist meer geld in de Formule 1 te steken. Mercedes zou een meerderheidsbelang willen nemen in Brawn GP, de renstal waarvoor het nu al de zeer betrouwbare motoren levert.