Aanklacht tegen BAE Systems

Het Britse defensieconcern BAE Systems dreigt zich voor de Britse rechter te moeten verantwoorden wegens corruptie bij het binnenhalen van grote orders in onder meer Tanzania, Zuid-Afrika, Tsjechië en Roemenië. Het bedrijf riskeert een boete, die kan oplopen tot 1 miljard pond (1,1 miljard euro).

Het Bureau voor Ernstige Fraudezaken (SFO) kondigde vanmorgen aan dat het bij justitie zal verzoeken om vervolging van BAE Systems nadat onderhandelingen over een schuldbekentenis waren vastgelopen. BAE Systems erkende vorig jaar al dat haar praktijken niet altijd aan de hoogste ethische normen voldeden. Maar in deze zaak heeft het steeds ontkend dat het zeer omvangrijke steekpenningen zou hebben betaald.

Bijna drie jaar geleden kwam BAE Systems ook in opspraak, toen een onderzoek van het SFO naar corruptie bij een grote order uit Saoedi-Arabië op last van de toenmalige premier Tony Blair werd gestaakt. Volgens Blair werd de nationale veiligheid door de zaak bedreigd. De Saoediërs zouden woedend zijn geweest over het onderzoek. Het vervolgen van BAE Systems ligt ook in eigen land gevoelig. Het gaat om het grootste industrieconcern van het land, dat wereldwijd 105.000 werknemers telt, van wie 32.000 Britse. Bovendien is bekend dat concurrenten evenmin terugdeinzen voor corruptie om orders binnen te halen.

Het besluit om te vervolgen ligt in handen van Barones Scotland, de procureur-generaal en de hoogste juridische adviseur in het kabinet van premier Gordon Brown. Zolang zij nog geen besluit heeft genomen, zullen de onderhandelingen over een schuldbekentenis naar verwachting doorgaan. Het SFO hoopt BAE Systems er alsnog van te overtuigen dat het beter af is met een beperkte schuldbekentenis en een boete dan met een rechtszaak. Een probleem is dat BAE Systems door een schuldbekentenis op een zwarte lijst kan belanden, die het uitsluit van het meedingen naar overheidsorders in de EU en de Verenigde Staten.