Stagnerende strafcorner breekt hockeyers lelijk op

Wie de strafcorners niet benut, wint geen wedstrijd. Die harde hockeywet hield de Nederlandse mannen gisteren buiten de finale van het EK. Engeland profiteerde.

De Engelse bondscoach Jason Lee kreeg voor de halve finale van de Europees hockeykampioenschappen nog een sms’je van zijn moeder: ‘Als je die Taeke Taekema uitschakelt, kun je ze hebben.’ Daarin had ze helemaal gelijk. De strafcorner van Taekema liep niet, dus werd titelverdediger Nederland uitgeschakeld door Engeland, dat eerder alleen in 1987 de eindstrijd van het EK wist te bereiken.

Na de reguliere speeltijd was de stand 1-1. In de laatste minuut van de verlenging besliste Engeland het duel met de golden goal. Morgen mag Nederland tegen Spanje, waarvan het in de poulefase kansloos verloor (3-0), strijden om de bronzen medaille. Engeland treft in de finale olympisch- en wereld kampioen Duitsland, dat gisteravond de Spanjaarden met 2-1 versloeg.

In de poulewedstrijd tegen Frankrijk benutte de Nederlandse ploeg nog alle vijf toegekende strafcorners. Tegen Engeland had specialist Taekema er maar liefst negen nodig om één doelpunt te maken. Twee strafcorners gingen geheel de mist in, doordat Robert van der Horst de bal niet wist te stoppen. „Er zat een hobbeltje in het veld”, aldus de middenvelder.

Bondscoach Michel van den Heuvel compenseerde zijn teleurstelling met een tevreden gevoel over het vertoonde spel van Nederland. „Als je weet hoe belangrijk de corner in ons spel is en hoe moeilijk het überhaupt is om corners te creëren, kan ik mijn groep alleen maar complimenteren.”

Het enige wat de coach zijn spelers verweet, was dat het tempo soms te hoog lag. „Ik heb ze gevraagd niet met de storm, die over het veld joeg, mee te spelen. Bij vlagen gebeurde dat wel waardoor er veel energie verloren ging. Iets meer temporiseren zou wenselijker zijn geweest.”

In de eerste helft gingen het spel gelijk op. Nederland liet met vlagen goed hockey zien en kreeg de nodige kansen. Maar als de bal niet naast of over het doel ging, stond daar keer op keer de Engelse keeper James Fair. Engeland liet zich evenmin onbetuigd. Sterker, het nam vlak voor rust de leiding. James Tindall scoorde na een snel genomen vrije slag.

Na rust begon Nederland fel en forceerde binnen een kwartier zes strafcorners, die alle werden gekeerd door keeper Fair. Bij de laatste was het eindelijk raak voor Taekema. „We hadden de gelijkmaker eerder moeten maken”, zei Van den Heuvel na afloop.

Nederland was in het verloop van de wedstrijd de betere ploeg, maar slaagde er niet in de beslissing te forceren.

In de verlenging nam het team van bondscoach Lee het heft in handen. Nederland speelde mat en creëerde geen kans meer. Van den Heuvel kende de doorzaak: „De spelers hadden te veel energie verspeeld.”

In de slotminuut van de verlenging was het uitgerekend HGC-speler Ashley Jackson die helemaal vrij stond voor doelman Guus Vogels. Simpel schoot hij raak en schakelde daarmee de ploeg uit die slechts twee keer eerder de finale van een Europese titelstrijd miste.

Hoewel Van den Heuvel zei dat zijn ploeg wel degelijk „kapot was van het verlies in eigen land”, leken de spelers niet erg ontdaan. Floris Evers was de enige die even teleurgesteld op het veld bleef zitten. „Het zat nu even tegen, dat is zonde”, concludeerde Van der Horst bijna laconiek. „Maar het had ook zomaar de andere kant op kunnen vallen. Het doet wel even pijn, maar we kunnen nog steeds iets moois neerzetten door een medaille te pakken.”

Een jaar geleden verloor Nederland bij de Olympische Spelen in Peking in de halve finale van Duitsland. Nederland stond 1-0 voor maar de Duitsers kwamen twee minuten voor tijd op gelijke hoogte. Duitsland bereikte uiteindelijk de finale na een gemiste strafbal van Taekema.

De frustratie is dat Nederland gisteren technisch de betere ploeg was en volgens spelers alles heeft om prijzen te winnen. Van der Horst. „We hebben een goede strafcorner, een fantastische keeper en jonge talenten.”

Hoe komt het dan toch dat de Nederlandse hockeyploeg op belangrijke momenten faalt? Heeft dat misschien met de mentaliteit te maken? Na de Spelen spraken keeper Vogels en toenmalig aanvoerder Jeroen Delmee uit dat er eens op mentaliteit geselecteerd moest worden in plaats van alleen maar op techniek.

Van den Heuvel erkent dat de weerbaarheid van zijn ploeg niet optimaal is. „Mentaliteit is een belangrijk facet in de topsport. Je moet op het juiste moment kunnen ‘killen’. Daarvan gaven we tegen Engeland duidelijk geen blijk. Wij moeten op de juiste momenten simpelweg meedogenlozer worden.”