Winnen moet, anders alles terugbetalen

Engeland won maandag verrassend van Duitsland.

Vanmiddag heeft de ploeg tegen België aan een gelijkspel genoeg voor een plaats in de halve finale op het EK hockey.

De Engelse hockeyers kunnen zich vanmiddag tegen België kwalificeren voor de halve finales van het EK, wat hen sinds 2003 niet meer is gelukt. „Met dit team kunnen we in principe elke ploeg verslaan”, zegt bondscoach Jason Lee. „Maar de Europese top ontloopt elkaar niet veel. Wij zijn ongeveer even sterk als de Belgen, het zal een lastige wedstrijd worden.”

Engeland, de nummer zeven van de wereldranglijst, speelde maandag verrassend gelijk tegen olympisch en wereldkampioen Duitsland (4-4) en heeft tot nu toe, net als Duitsland, vier punten behaald in poule A. België heeft drie punten en Oostenrijk is met nul punten al uitgeschakeld. De ploeg van Lee heeft dus genoeg aan een gelijkspel.

Bij het EK in Manchester, twee jaar geleden, zat Engeland ook bij België en Duitsland in de poule. Tegen België speelden de Engelsen gelijk (2-2) maar Duitsland was met 3-0 te sterk. Engeland, dat van 1991 tot 2003 viermaal achter elkaar de bronzen medaille won op het EK, eindigde toen teleurstellend op de vijfde plaats. Twee jaar daarvoor werd het team zelfs zesde.

De oorzaak van de terugval was volgens Lee, bondscoach van zowel Engeland als Groot-Brittannië, dat zijn ploeg nog weinig ervaring had. „Na de Spelen van 2004 [waar het Verenigd Koninkrijk als negende eindigde, red.] gingen slechts twee spelers door. Ik moest dus een heel nieuwe ploeg opzetten.”

Dat het Britse team uit vier landen bestaat – Wales, Schotland, Engeland en Noord-Ierland – maakt het voor Lee extra lastig om een goed team voor de Spelen samen te stellen. „Sommige Schotten en Welshmen hebben talent, maar zij spelen in de B-poule van Europa en dat is een veel lager niveau. Zij moeten daardoor extra hard trainen om mee te kunnen. En het Verenigd Koninkrijk is een uitgestrekt land. Daarom is het lastig om veelvuldig bij elkaar te komen.” Daar komt bij dat een aantal Britse hockeyers in Duitsland en Nederland speelt.

Lange tijd draaide het spel van de Engelsen vooral om de aanvallende middenvelder Barry Middleton (25), die sinds drie seizoenen bij de Haagse hoofdklasseclub HGC speelt. Aanvoerder Middleton scoorde dit EK al viermaal en staat daarmee boven aan de topscorerslijst. „Barry is een briljante speler”, zegt Lee met een twinkeling in zijn ogen. „Hij is nog steeds de beste maar inmiddels kunnen andere spelers hem bijbenen en draait het niet alleen meer om Barry. We spelen nu meer als team.”

Doordat de jonge spelers inmiddels aardig wat ervaring hebben opgedaan, vindt het team van Lee langzamerhand weer aansluiting met de wereldtop. Op de Spelen van Peking eindigde het Verenigd Koninkrijk vorig jaar als vijfde, slechts één plaats onder Nederland. Maar over drie jaar, wanneer de Olympische Spelen in Londen worden gehouden, is dat niet goed genoeg. De overheid wil dat alle deelnemers uit het thuisland meedoen om de prijzen en geeft de sporters daarom financiële steun. „Ze stellen in totaal vijfhonderd miljoen pond ter beschikking aan de sporters.” Een half jaar geleden leek het er echter op dat de hockeyers daar geen cent van te zien kregen. Het gaat de overheid namelijk om het aantal medailles dat het Verenigd Koninkrijk haalt en als team kunnen de hockeyers slechts één medaille winnen. „Gelukkig hebben ze het een en ander aangepast en nu krijgen we alsnog wat geld.”

Daarvoor moest Lee, die sinds 2003 bondscoach is, de overheid wel verzekeren dat hij ervan overtuigd is dat zijn ploeg een medaille kan winnen in Londen. „Anders kregen we geen cent. Maar we zijn nu ook verplicht een medaille te behalen. Als dat niet lukt, moeten we alles weer terugbetalen.” Maar Lee is van mening dat zijn team in 2012 daadwerkelijk serieus kan meedoen om een podiumplaats.

Het geld van de overheid wordt vanaf mei volgend jaar gebruikt voor de salarissen van de spelers. „We kunnen ze niet echt veel betalen, maar met dat geld hoeven ze niet meer te werken. Het hockey kan dan op de eerste plaats komen. Op die manier kunnen we de spelers makkelijker bij elkaar krijgen om te trainen. Ik denk dan ook niet dat er in 2011 en 2012 nog jongens in het buitenland spelen.”

De teammanager van het Nederlands team, Paul van Ass, die tevens twee jaar leiding gaf aan het eerste team van HGC en dat komend jaar weer zal doen, is net als Lee overtuigd van de kracht van de Engelsen. Hij was degene die sterspeler Middleton in 2006 naar Nederland haalde „Aan Barry en Ashley Jackson – die ook bij HGC speelt – heeft Lee twee spelers van wereldniveau.” Maar Van Ass is ook onder de indruk van de jongere generatie. „Alastair Brogdon is bijvoorbeeld een heel goede speler. Ik weet bijna zeker dat Engeland de halve finale haalt en ik denk eigenlijk ook dat ze in de finale terechtkomen. Ook voor Nederland kan Engeland een lastige tegenstander zijn.”