Ontheemden door strijd Jemen

Escalerend geweld tussen Jemenitische regeringstroepen en shi’itische rebellen in het noordwesten van Jemen heeft een al bestaand vluchtelingenprobleem verergerd. Het Hoge Commissariaat voor de Vluchtelingen van de Verenigde Naties (UNHCR) maakte gisteren in Genève bekend twee nieuwe kampen op te zetten voor ontheemden. De afgelopen paar weken zijn 35.000 mensen volgens het UNHCR op de vlucht geslagen. Zij voegen zich bij de naar schatting 120.000 inwoners van de provincie Saada die dakloos zijn geworden tijdens eerdere gevechtsrondes van het conflict, dat in 2004 uitbrak. De gevechten hebben zich inmiddels uitgebreid tot de aangrenzende provincie Amran.

Volgens een VN-woordvoerder hebben de hulporganisaties als gevolg van de doorgaande strijd grote problemen om de vluchtelingen te bereiken en precies te inventariseren hoeveel mensen op de vlucht zijn en wat ze nodig hebben. „We hebben dringend toegang nodig.”

De Jemenitische strijdkrachten hebben een kleine drie weken geleden een grootschalig offensief tegen de zogeheten Houthi-rebellen gelanceerd met lucht-, tank- en artillerie-aanvallen. De regering heeft volgens de VN-woordvoerder te kennen gegeven wel een ‘humanitaire corridor’ te willen openen, maar tot dusverre blijft het vliegveld van Saada gereserveerd voor militaire vliegtuigen. De stad Saada zelf zit volgens de lokale UNHCR-staf al twee weken zonder water en stroom.

De rebellen zijn aanhangers van de zaïdische sekte, die door de gemarginaliseerde meerderheid van de bevolking in het noordwesten van Jemen wordt aangehangen, maar een minderheid vormt in het overwegend sunnitische land. Ze worden geleid door de Houthi-familie. De rebellen vechten voor herstel van het zaïdische imamaat, dat Jemen regeerde tot de revolutie van 1962. Ze beschuldigen president Ali Abdullah Saleh, overigens zelf een zaïdi, ervan de sunnieten te begunstigen.

Volgens de regering worden ze door het eveneens shi’itische (maar niet zaïdische) Iran bewapend, wat de rebellen en Teheran weer ontkennen. Vorige week riep president Saleh de rebellen op de wapens neer te leggen en dreigde hij hen te vermorzelen als ze niet aan zijn oproep gehoor gaven. Bij de gevechten zijn sinds 2004 al duizenden doden gevallen. (AFP, Reuters, AP)