Nu al dromen van de Tour de France

De nieuwe wielerploeg van Vacansoleil debuteert zaterdag in de Vuelta.

Gisteren werden Brice en Romain Feillu gepresenteerd als aanwinsten voor de ploeg.

La Française des Jeux, AG2R, Cofidis: lachend somt Brice Feillu een reeks van Franse wielerploegen op die hem en zijn oudere broer Romain onlangs mooie aanbiedingen deden. Maar gisteren werden beide Fransen in Amersfoort, vlak voor de slottijdrit van de Eneco Tour, gepresenteerd als aanwinsten voor de Nederlandse ploeg van Vacansoleil. „Net als deze ploeg hebben wij de ambitie om te groeien”, zei de jongste Feillu. „Wij willen volgend jaar de Tour de France rijden en dat wil Vacansoleil ook.”

In juli schitterde Brice Feillu (24) in de eerste bergrit van de Ronde van Frankrijk, waarin hij verrassend de sterkste bleek van een vroege vluchtgroep. Bovendien droeg de 1,88 meter lange en 66 kilo lichte renner een paar dagen de bolletjestrui. Romain (25), een sprinter, veroverde in de Tour van vorig jaar zelfs voor een dag de gele leiderstrui. De broers uit de kleine ploeg van Agritubel zijn blikvanger in het de laatste jaren niet met grote successen verwende profwielrennen in Frankrijk. En dan nu de opmerkelijke keuze voor een dit jaar bij de profs debuterende ploeg uit Nederland. „Ik ben trots op deze versterkingen”, jubelde Vacansoleil-manager Daan Luijkx.

Begin dit seizoen sprak de nieuwe ploeg de doelstelling uit om binnen drie jaar mee te doen aan een grote ronde. Komende zaterdag al volgt het debuut in de Ronde van Spanje, die begint met een proloog op het TT-circuit van Assen. En Luijkx kijkt alweer verder. Naast de broers Feillu is er ruimte voor nog een toprenner, de naam Karsten Kroon (nu Saxo Bank) werd al genoemd. Het budget van de ploeg stijgt van drie naar vijf miljoen euro. „We hebben in ons eerste jaar bijna alle klassiekers gereden en nu ook de Vuelta. Het is tijd om de doelen bij te stellen. Wij willen deelnemen aan de Tour.”

Kleine ploegjes worden groot, bij Vacansoleil kan het niet vlug genoeg. „In het begin namen andere ploegen ons niet serieus”, herinnert renner Johnny Hoogerland zich. Maar sinds de 25-jarige Zeeuw begin maart de Driedaagse van West-Vlaanderen won, nam het respect snel toe. Zeges van buitenlandse prijsrijders als de Belg Björn Leukemans, de Sloveen Borut Bozic en de Italiaan Matteo Carrara. Nederlandse uitblinkers als Hoogerland en Lieuwe Westra, die de Ronde van Picardie won, een rittenkoers van Tourorganisatie ASO. „We hebben ons daar in alle opzichten goed gepresenteerd”, zegt Luijkx.

Intussen volgde nog tijdens het succesvolle debuutseizoen een uitnodiging voor de Ronde van Spanje. Gaat de ontwikkeling niet te snel? „In de organisatie is het soms best passen en meten”, geeft Luijkx toe. „Dan praat ik over mecaniciens, verzorgers, materiaal. Een extra ronde van 21 dagen hakt er wel in. Maar de druk op de renners wordt niet te groot. Ze hebben een goede voorbereiding gehad en staan fit aan de start.”

De deelname van Westra, wiens vader eergisteren plotseling overleed, is onzeker. „Hij maakt zelf de keuze”, zegt Luijkx. Naast de Friese hardrijder staan nog drie Nederlanders opgesteld: tijdrijder Jens Mouris, routinier Matthé Pronk en Hoogerland. „Mijn opdracht zal zijn om elke dag mee te springen”, zegt de dit seizoen bij de profs debuterende renner. „Op dit moment rijd ik heel goed bergop. Ik ben tijdens het seizoen afgevallen van 72 naar 67 kilo. Als ik in een bergrit mee zit in een vroege ontsnapping, zullen ze mij er op de laatste klim niet snel afrijden. Vorig jaar won ik 17 keer, ik ben een afmaker. Als ik er tien kilometer voor de streep nog bij zit, zal ik bij wijze van spreken mijn stuur opvreten om te winnen.”

In de bergen en voor het klassement rekent de ploeg op Carrara en de Oezbeekse kampioen Sergei Lagutin, in de sprints op Bozic. „We hebben een ploeg die in elke rit kan meespelen om de overwinning”, zegt de ervaren Belgische ploegleider Hilaire Van der Schueren, ooit assistent van Jan Raas. „We kunnen ons imago verder opkrikken met een goede Vuelta. We weten dat de organisatie van de Tour ook naar Assen komt om te kijken naar de infrastructuur van de ploegen. Ik ben ervan overtuigd dat de manier van werken van Vacansoleil is aangeslagen in Frankrijk.”

De Vuelta als examen voor een Tourstart in 2010? „Onze ploeg is er klaar voor”, zegt Luykx, die met bewondering keek hoe concurrent Skil-Shimano in juli veel positieve publiciteit genereerde in de Franse ronde. De vraag is of Tourorganisatie ASO ruimte ziet voor twee Nederlandse ploegen naast het al startgerechtigde Rabobank. Vacansoleil heeft net als Skil-Shimano geen ProTourlicentie en blijft daardoor afhankelijk van een eventuele wildcard. Aan de andere kant: de Fransen zullen de nieuwe ploeg van de broers Feillu niet snel passeren. „Maar we hebben nog geen enkele toezegging van ASO.”

Debuut in de Vuelta, dromen van de Tour. Na de persconferentie in Amersfoort stapte Hoogerland op de fiets naar Assen, waar zijn vriendin in de aanloop naar de Vuelta op een camping staat. „Ik ken de weg niet, maar de wind is zuidwest en ik moet naar noordoost. Alleen maar wind mee.”