Aardgasprijs blijft voorlopig laag

De aardgasprijs heeft niet geprofiteerd tijdens de recente grondstoffenhausse. Ondanks de stijging van de olieprijs heeft de aardgasprijs in de VS op 18 augustus de laagste prijs in zeven jaar bereikt. Olie en gas mogen dan uit dezelfde velden afkomstig zijn, ze zijn onderling niet zonder meer inwisselbaar. En een toenemend aanbodoverschot verstopt de gasmarkt verder.

De Amerikaanse olieprijs is dit jaar met 55 procent gestegen, dus het lag voor de hand om te denken dat de aardgasprijs wel zou volgen. In plaats daarvan is de gasprijs bijna gehalveerd naar 3,096 dollar per miljoen ‘British thermal units’ (Btu), de gangbare rekeneenheid. Dat betekent dat een vat olie 22,3 maal zoveel kost, een record.

Een vat olie levert zes maal zoveel energie op als een miljoen Btu gas. Historisch ligt de prijsverhouding op ongeveer 10:1. De huidige situatie duidt erop dat de twee energiebronnen elkaar niet perfect kunnen vervangen.

Olie kan makkelijk worden getransporteerd en opgeslagen, terwijl gas veel moeilijker in het gebruik is. Olie wordt ook voor meerdere doeleinden aangewend, terwijl gas vooral wordt gebruikt als brandstof voor de opwekking van elektriciteit. Nu als gevolg van de economische crisis de vraag van consumenten en industrieën naar elektriciteit is gedaald, hebben elektriciteitscentrales niet al het gas nodig dat wordt geproduceerd. Dat de Amerikaanse productie- en distributie-infrastructuur niet is ontwricht door orkanen heeft ook bijgedragen aan het overschot.

De opslag heeft in sommige gebieden bijna het maximum bereikt, wat betekent dat de vraag van de distributeurs binnenkort snel zal afnemen. Daardoor zullen producenten zich gedwongen zien de kraan dicht te draaien.

De kelderende gasprijs heeft een paar onverwachte gevolgen gehad. Eén slachtoffer is de met kolencentrales werkende elektriciteitsproducent Energy Future Holdings, het Texaanse bedrijf dat vroeger TXU heette en op het hoogtepunt van de hausse aan bedrijfsovernames van de beurs werd gehaald door een consortium onder leiding van Kohlberg Kravis Roberts (KKR).

De elektriciteitsprijs van het bedrijf is door de toezichthouder gekoppeld aan de aardgasprijs, en het ooit zo lucratieve verschil tussen die twee prijzen is verdwenen.

Er zijn ook andere merkwaardigheden. Een zogenoemd ‘exchange traded fund’, dat aardgastermijncontracten volgt, wordt verhandeld tegen een premie van 13 procent ten opzichte van zijn nettowaarde, omdat beleggers er geld in hebben gestoken om op een herstel van de gasprijs te gokken.

Ze zouden wel eens teleurgesteld kunnen worden. Totdat Moeder Aarde een woordje gaat meespreken, de economie zich herstelt of leveranciers vrijwillig hun productie verminderen, kan de aardgasprijs nog verder dalen, zelfs als de olieprijs zijn opmars voortzet.

Aliza Rosenbaum

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com