Opkopers moeten risico spreiden

De private-equitysector heeft het zwaar. Het dreigende faillissement van Reader’s Digest zal de 585 miljoen dollar die Ripplewood en zijn partners in de uitgever hebben belegd, in rook doen opgaan. Hollywood-filmstudio MGM heeft zojuist zijn management een facelift gegeven op grond van de zorgen dat de firma de volgende in de rij kan zijn die een faillissementsaanvraag zal moeten indienen.

Bedrijvenopkopers zien niet graag hun geld in een zwart gat verdwijnen. Maar zelfs overnames die niet uit de verf komen, hoeven het totale rendement van de private-equitymaatschappijen niet om zeep te helpen, zolang de fondsbeheerders maar geen al te grote risico’s nemen. De zorg bestaat dat sommige bedrijvenopkopers tijdens de recente bloei van de markten de lessen van de diversificatie uit het oog zijn verloren.

Tim Collins, die leiding geeft aan Ripplewood, weigert commentaar. Maar het rechtstreekse belang van Ripplewood in Reader’s Digest zou neerkomen op meer dan 15 procent van het met 1,1 miljard dollar gevulde fonds. Dat betekent dat Ripplewood extra hard moet werken aan zijn andere beleggingen om beleggers hun geld te kunnen teruggeven – laat staan het jaarlijkse rendement van 15 procent te kunnen waarmaken, dat beleggers zijn gaan verwachten.

Kohlberg Kravis Roberts (KKR) kan getuigen waarom diversificatie verstandig is. De private-equityfirma heeft 58 procent van haar in 1987 bijeengebrachte fonds gebruikt voor de overname van tabaksproducent RJR Nabisco. Maar RJR bleek een miskoop te zijn en het fonds leverde vervolgens nog slechts een rendement van 9 procent per jaar op.

De meeste private-equitybeleggers maken tegenwoordig van te voren duidelijk hoeveel geld een fonds in één enkele overname mag steken. KKR heeft van zijn fonds uit 2006 bijvoorbeeld niet meer dan 13 procent in één bedrijf belegd. Cerberus had zelfs minder dan 5 procent van zijn fonds in Chrysler gestoken – de rest kwam rechtstreeks van een paar individuele beleggers en bondgenoten. Hoewel dat geld als sneeuw voor de zon verdween toen de autoproducent failliet ging, zal het Cerberus-fonds door Chrysler alleen niet over de kop gaan.

Cerberus heeft uiteraard ook belegd in GMAC, de financieringstak van General Motors, die een kapitaalinjectie van 13,5 miljard dollar van de regering nodig had. Het vermijden van al te grote risico’s kan de pijn van mislukte transacties verzachten, maar biedt geen soelaas als er een hele reeks beleggingen de mist in gaat.

Lauren Silva Laughlin

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com