Vreemde steen

Het boortje van het Marswagentje Opportunity mag er niet in boren, in deze vreemde steen op de wijde vlakte van Meridiani Planum, ver weg op de evenaar van Mars. Jaren geleden is al eens in het Aardse Jet Propulsion Laboratory van NASA vastgesteld dat het boortje zich kapot zal draaien op een ijzerhoudende meteoriet als deze. Toen Opportunity ooit landde op Mars, ruim vijf jaar geleden, lag er net zo’n steen, maar dan iets kleiner, vlak bij de landingsplek. Daarin is dus ook niet geboord.

De eind vorige maand gevonden steen, die de naam Block Island kreeg, is ongeveer 60 bij 30 cm. Hij zal een halve ton wegen. Misschien komt hij wel van de Aarde, zoals op Aarde wel stukken rots zijn gevonden die ooit van Mars zijn losgeslagen.

Block Island moet er al lang liggen, daar op die door wind geteisterde rotsige zandvlakte op Mars. Uit detailopnames door de microcamera van het karretje blijkt dat-ie behoorlijk verweerd is. En belangrijker nog: in de huidige dunne atmosfeer van Mars zou een steen van deze omvang met een veel te hoge snelheid op de Marsgrond terecht komen en ongetwijfeld zou-ie dan in stukken zijn geslagen. Deze steen is dus miljoenen, zo niet miljarden jaren geleden geland, toen de atmosfeer dikker moet zijn geweest en hem netjes kon afremmen. Veel is er nog niet bekend over de veranderingen in de atmosfeer van Mars. De luchtdruk aan de oppervlakte is er nu klein, ongeveer zo groot als op Aarde op 35 km hoogte.

De foto van de wielsporen van Opportunity, op weg naar deze meteoriet, laten goed zien dat het wagentje, voorzichtig op afstand bestuurd door NASA-geleerden in Californië, moeizaam door zandribbels moet ploegen. De witte vlekken in de sporen zijn misschien rijp, of ijs direct onder het oppervlak.