Sterke hamsters en snelle exits

„Met een solide balans is Ahold goed geplaatst om ook via acquisities van het uitdagende klimaat te profiteren.” Het is lang geleden dat dergelijke geluiden uit Zaandam kwamen.

In één zin gaf de Britse bestuursvoorzitter John Rishton van Ahold donderdag bij de presentatie van de halfjaarcijfers aan dat het supermarktconcern zich weer sterk voelt. Zes jaar nadat Ahold door het boekhoudschandaal in diepe ellende was gestort.

Met noodkredieten werd Ahold in 2003, ten tijde van de vorige recessie, door de banken van de ondergang gered. Veel van de supermarktketens die Ahold in de tien jaar ervoor had aangekocht, werden even grif weer verkocht om de schuldenlast te reduceren. De overblijvende ketens in Nederland, de noordoostelijke staten van de VS, Scandinavië en Centraal-Europa moesten eerst maar eens efficiënt gaan opereren en beter gaan verkopen.

Dat is gelukt. Albert Heijn draaide snel weer als een tierelier. Juist in deze crisis blijken de Amerikaanse dochters winnaars te zijn: door een grote kostenefficiëntie zijn ze uitermate succesvol in prijzenoorlogen. „De sterken worden steeds sterker, de zwakkeren steeds zwakker. Wij behoren tot de sterken”, zei Rishton. Zo kan de verliezer van de vorige crisis een winnaar in de huidige worden. Rishton gaat op zoek naar overnamekandidaten, ook in Amerikaanse staten en Europese landen waar Ahold nu niet (meer) actief is.

Met signalen als die van Ahold breekt een nieuwe fase aan in de crisis. Sterke overlevers durven deze zomer te zeggen dat ze overnames gaan plegen, juist nu kandidaten nog goedkoop zijn. Andere bedrijven durven beursgangen aan nu de financiële markten al sinds maart een stijgende lijn laten zien. In Nederland is Delta Lloyd een belangrijk voorbeeld. In de afgelopen jaren stond de voorzichtige Nederlandse verzekeraar nog onder druk van zijn Britse moeder om risicovoller te gaan opereren en zo meer rendement te halen. Nu gebruikt Delta Lloyd de zwakte van moeder Aviva om los te breken. Ook profiterend van de crisis.

Deze week werd ook bekend dat opkoopfonds KKR zijn eerste bedrijf weer naar de markt gaat brengen, de Amerikaanse discountwinkels van Dollar General. Verwacht wordt dat meer private-equityfondsen, die door de crisis maar geen exit konden vinden voor hun investeringen, nu hun sterkere dochters naar de beurs zullen brengen.

Fusies en overnames en beursgangen, daar kijken de zakenbanken verlekkerd naar als herstelde bron van inkomen. Nadat hun handelaren al profiteerden van de aantrekkende beurzen, kunnen ook hun collega’s die bedrijven adviseren weer aan de bak. Reken maar dat Rishton de komende tijd met aantrekkelijke voorstellen zal worden bestookt.

Daan van Lent