Topman Tom Albanese van Rio Tinto overleefde alle stormen

Topman Tom Albanese van Rio Tinto heeft zijn baan weten te behouden. Na een stormachtige periode van zes maanden lijkt de positie van de uitvoerend directeur van het Brits-Australische mijnbouwconcern, de architect van een mislukte deal met de Chinese concurrent Chinalco, veilig. Beleggers en analisten hebben hun campagne tegen hem gestaakt, nu Rio zijn schuldenlast heeft teruggebracht en de grondstoffenprijzen stijgen.

Albanese heeft zijn critici meer dan genoeg munitie gegeven sinds hij in 2007 het roer overnam. Twee maanden later kocht Rio Tinto Alcan voor 38 miljard dollar, waardoor het concern werd opgezadeld met een schuldenlast die onbeheersbaar bleek toen de conjunctuurcyclus een scherpe neerwaartse vlucht nam. Een jaar later, toen Rio Tinto dringend behoefte had aan een oplossing, weigerde Albanese een positiever antwoord te overwegen op de door concurrent BHP Billiton voorgestelde fusie.

Nadat hij alle andere opties van Rio Tinto had uitgeput om aan extra geld te komen, schond Albanese in februari dit jaar aandeelshoudersrechten door een controversiële overeenkomst met Chinalco te sluiten. Hij maakte vervolgens een U-bocht toen de markten zich herstelden: een claimemissie van 15 miljard dollar en een joint venture voor ijzererts met BHP Billiton die goed viel bij aandeelhouders. Maar Rio Tinto onderschatte de negatieve gevolgen van het in het openbaar tarten van zijn grootste klant, China. Kort nadat de deal met Chinalco was geschrapt, werden vier werknemers van het mijnbouwconcern in China in hechtenis genomen op verdenking van omkoping.

Een reden waarom beleggers bereid lijken om Albanese respijt te geven, zijn de solide operationele prestaties van het concern. Ondanks alle afleidingen heeft Rio Tinto de kosten in het eerste half jaar met 800 miljoen dollar teruggebracht en ligt het concern op koers om in 2010 voor 2,5 miljard aan bezuinigingen te verwezenlijken. Rio Tinto heeft ook zijn balans gerepareerd door tweederde van de schuldenlast terug te betalen, die het gevolg was van de aankoop van Alcan. De komende twee jaren hoeven er nu niet veel schulden meer te worden afgelost.

De nieuwe president-commissaris Jan du Plessis heeft publiekelijk zijn steun uitgesproken voor Albanese, die nu eindelijk weer gewoon aan het werk kan. Maar de fouten van de topman zullen niet zo snel zijn vergeten, en het Chinese fiasco kan nog steeds voor onaangename verrassingen zorgen. Albanese zit dan nog wel in het zadel, hij kan zich niet veel misstappen meer veroorloven.

Una Galani

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com