Villarreal, slim clubje uit provincie

Villarreal is de grote favoriet in de strijd met NAC om een plaats in de Europa League.

De Spaanse provincieclub moet het hebben van slim handelen en hard werken.

Het lijkt onwaarschijnlijk: een voetbalclub uit een stadje met veertigduizend inwoners dat zich al jaren handhaaft tussen grootmachten als FC Barcelona, Real Madrid en Valencia. Maar de tijd dat bestuurders, staf, voetballers en fans van Villarreal Club de Fútbol zichzelf zagen als toneelspelers in een voetbalsprookje is al lang voorbij. De Spaanse club begint vanavond als de grote favoriet aan het eerste duel in de laatste voorronde van de Europa League tegen NAC Breda.

Op 12 mei 2010 moet het stadion van Hamburger SV tijdens de finale van de Europa League geel-blauw kleuren. Aan de spelers de taak om de droom van voorzitter Fernando Roig Alfonso (62) waar te maken. Voor de multimiljonair – die zijn fortuin verdiende met een keramiekfabriek – is meedoen op het hoogste Europese voetbalpodium niet voldoende. Villarreal wil een serieuze bokaal in de vrijwel lege prijzenkast kunnen zetten naast de twee Intertoto Cups.

Wie vijftien jaar geleden zou hebben beweerd dat Villarreal de laatste vier van de Champions League kon halen, was uitgelachen. Het stadje Vila Real was slechts bekend door de keramiek. In de velden buiten het stadje groeien wereldberoemde Spaanse sinaasappels, maar stervoetballers werden niet geboren in Vila Real. Het traditionele bou al carrer – waarbij de bevolking van Vila Real wordt opgejaagd door een stier – trok meer bekijks dan de verrichtingen van de plaatselijke voetbalclub.

Toen Roig Alfonso in mei 1997 een meerderheidsaandeel nam in het provincieclubje werd hij meewarig aangekeken. Zijn belofte dat hij de voetbalclub naar het hoogste Spaanse niveau zou brengen werd afgedaan als grootspraak. Maar de duurbetaalde trainers en spelers van Villarreal maakten de voorbije jaren alle verwachtingen meer dan waar.

Fernando Roig Alfonso was altijd een groot fan van het nabijgelegen Valencia geweest, de club waar zijn broers Paco en Juan vroeger de leiding hadden. Toch besloot hij zijn geld niet te stoppen in de club die tot de gevestigde orde van het Spaanse voetbal hoorde. Hij wilde met Villarreal zijn eigen kampioen maken.

Het succes ging zo snel dat de club een nieuwe bijnaam kreeg: El submarino amarillo. Oftewel ‘de gele duikboot’, naar het Beatles-liedje ‘The yellow submarine’. In het seizoen 1997/1998 promoveerde de club naar de Primera División, ten nadele van Compostela. Een volksfeest brak uit in het keramiekstadje. De datum 24 mei 1998 geldt nog altijd als de mooiste dag in de clubhistorie.

Het debuut op het hoogste niveau beleefde Villarreal in augustus 1998 in het Estadio Santiago Bernabéu van Real Madrid. Na een paar maanden bleek dat het succes te vroeg gekomen was; aan het eind van het seizoen degradeerden de geel-blauwen. Maar een jaar later keerde de gele duikboot terug en groeide vervolgens uit tot een subtopper.

De club moet het vooral hebben van de slimme handelsgeest. Profs die elders mislukten of nooit helemaal uit de verf kwamen, kregen bij Villarreal een nieuwe kans. In het verleden deed de club met het binnenhalen van spelers als Juan Román Riquelme, Diego Forlán, José Mari Cases en Juan Pablo Sorín enkele gouden grepen. De huidige sterren van Villarreal zijn Joan Capdevila, Marcos Senna en Giuseppe Rossi.

De club heeft ook veel te danken gehad aan de Chileense trainer Manuel Pellegrini. De afgestudeerde ingenieur wist van de mix van Zuid-Amerikanen en Spanjaarden een geoliede machine te maken. De eerste successen waren in de UEFA Cup. In het seizoen 2003-2004 bereikte de ploeg de halve finale, waarin werd verloren van aartsrivaal Valencia. Een seizoen later werd de club in de kwartfinales uitgeschakeld door het Nederlandse AZ. In 2006 baarde Villarreal opzien door als klein clubje de halve finale van de Champions League te bereiken. Het Londense Arsenal hield de club met de grootst mogelijk moeite uit de eindstrijd. Vorig seizoen was het opnieuw Arsenal die de club in de kwartfinales van de Champions League uitschakelde.

Villarreal raakte de succescoach Pellegrini kwijt aan Real Madrid en hoopt nu onder leiding van oud-voetballer Ernesto Valverde aansluiting te blijven behouden met de topclubs uit Spanje. Het duel met NAC betekent de eerste serieuze test voor de ploeg die pas over anderhalve week aan de competitie begint met een uitwedstrijd tegen Osasuna. „Tegen NAC zijn we favoriet, maar we zullen zoals altijd alles moeten geven”, zo stelde de Argentijnse verdediger Gonzalo Rodriguez in de aanloop naar het duel dat vanavond om 19.00 uur begint in het Rat Verlegh Stadion in Breda.