Gok op herstel Bank of America

John Paulson en Sallie Krawcheck zetten hoog in op een lotsverbetering van Bank of America (BofA). Hedgefondsbestuurder Paulson is nu de op drie na grootste aandeelhouder van de belaagde instelling, nadat hij het afgelopen kwartaal 168 miljoen aandelen had gekocht. Intussen is Krawcheck, de vroegere chef van de divisie voor vermogensbeheer van concurrent Citigroup door BofA naar binnen gehaald om leiding te geven aan dochteronderneming Merrill Lynch. Zij heeft voor 1 miljoen dollar aan BofA-aandelen gekregen.

Zij lijken allebei een grote gok te wagen, want BofA is nog allerminst uit de problemen. De kernactiviteiten zullen de rest van het jaar waarschijnlijk geld blijven verliezen en de bank zal waarschijnlijk in 2010 nieuwe voorzieningen moeten treffen voor oninbare leningen.

Overnames op het hoogtepunt van de bloei van de markten en op het dieptepunt van de crisis hebben kostbaar kapitaal gekost of slecht risicobeheer aan het licht gebracht en de bank om 45 miljard dollar steun van de Amerikaanse belastingbetaler doen vragen. En het geharrewar over de verliezen en de bonusuitkeringen bij Merrill Lynch hebben topman Ken Lewis de functie van president-commissaris en zijn reputatie gekost.

Maar BofA kent niettemin meer lichtpuntjes dan Citi, de andere zwaargewicht uit de bankensector die een beroep moest doen op de overheid. BofA heeft nooit te lijden gehad van de aderverkalking die het gevolg was van de voortdurende uitdijing van het imperium van Citi. Daardoor had de megabank uit New York de grootste moeite om de winstverwachtingen waar te maken of zelfs nog tijdens de bloei van de markten een positief operationeel surplus te verwezenlijken.

De vraag is hoeveel BofA waard is. De beurskoers is sinds het dieptepunt in februari bijna verzevenvoudigd. Paulson heeft al een rendement van minstens 22 procent geboekt op zijn belegging - en zou zelfs een winst van 150 procent hebben binnengehaald als hij alle aandelen begin april had gekocht. Maar de aandelen worden momenteel verhandeld op slechts 75 procent van de boekwaarde. Laten we ervan uitgaan dat dat, nu er meer verliezen in het verschiet liggen, het niveau zal zijn waarop de boekwaarde zal uitkomen.

BofA verdient het waarschijnlijk niet te worden verhandeld op het niveau van twee maal de boekwaarde van concurrent US Bancorp, vooral niet omdat BofA nu eigenaar is van een grote zakenbank. En het lijkt te veel gevraagd om opnieuw het peil van 1,85 maal de boekwaarde uit 2006 te bereiken. Maar 1,5 maal de boekwaarde klinkt redelijk voor de BofA van na de crisis, hetgeen betekent dat de beurskoers nog eens met 50 procent kan stijgen.

Uiteraard vereist dat een herstel van de Amerikaanse economie volgend jaar en mag die niet terugvallen in een tweede recessie, die nog meer verliezen tot gevolg zou hebben. Maar Paulson is waarschijnlijk slim genoeg om er in dat geval tijdig uit te stappen. En nog meer zorgen voor Lewis kunnen Krawcheck in de kaart spelen. Het lijkt dus voor beiden een gok die de moeite waard is.

Antony Currie