Rondsnuffelen in sexy Washington

In de zomer vullen de straten van Washington zich met jongeren, niet in korte broek maar in degelijk pak.

Zij lopen stage, zelfs als het ze geld kost. Ze zijn er al sinds de puberteit mee bezig.

Zack Krislov (16) komt helemaal uit de staat Ohio om drie weken te werken op Capitol Hill. Samen met tientallen andere 16- en 17-jarigen werkt hij in de achterkamers en op de vloer van het Huis van Afgevaardigden. Ze nemen de telefoon op en betreden de zaal van het Congres om toespraken en rapporten aan de volksvertegenwoordigers te overhandigen.

Jongeren zoals Zack zie je veel dezer dagen op Capitol Hill. Meestal hebben ze geen zin om te praten met de pers – het resultaat van een verklaring van discretie die ze moeten tekenen van hun werkgever. Vaak zitten ze in het weekeinde in de diepe stoelen van koffieketen Starbucks achter hun laptops en bekijken ze het laatste politieke nieuws of fragmenten van de komische The Daily Show. Door de week knappen ze het eenvoudige politieke handwerk op.

Ook Krislov houdt van politiek en nu kan hij mooi rondkijken in het centrum van de macht. Hij werd door een Democratisch congreslid uitgenodigd voor een pizzafeestje en was aanwezig bij de jaarlijkse honkbalwedstrijd tussen de Democraten en Republikeinen. Z’n leukste anekdote?

John Ensign, de Republikeinse senator van Nevada, had zich opgegeven en zou meespelen. Totdat bekend werd dat hij z’n vrouw had bedrogen met een campagnemedewerker. „De volgende dag was z’n naam van het bord verdwenen”, zegt hij lachend.

Krislov is niet de gemiddelde Amerikaanse jongere. Hij kreeg de stageplek als zoon van de president van een hoog aangeschreven en dure universiteit. „Mijn vader kent wat mensen.”

Maar het zijn niet alleen maar de elitejongeren die rondlopen in ‘DC’. En het is niet alleen politiek. Murali Kammadanam (25), ‘Chris’ voor vrienden, kwam twee jaar geleden vanuit zijn geboorteland India naar de VS om te studeren. Hij heeft de cultuur van het ‘internen’ snel overgenomen. Als IT-student was een stage in de zomermaanden voor een onderwijswebsite een uitgelezen kans om zijn curriculum vitae (cv) uit te breiden. Het is alweer zijn derde stage, opnieuw onbetaald.

„Nee, ik zet geen koffie”, lacht hij. Het is net een echte baan, maar dan zonder loon: hij programmeert websites en doet voorbereidend werk voor de vaste werknemers. „Voor sommige beroepen is het minder belangrijk om ervaring te hebben, maar als ik in december afstudeer moet ik een goed cv hebben. Zeker nu de economie zo slecht is.”

De slechte economie is zeker een reden dat de belangstelling voor een stage in de zomermaanden flink is gestegen, zegt ook Andrew Knap, van het Washington Internship Institute. „Je kunt niet ontkennen dat je met een goed cv meer kans maakt.”

Volgens Knap is er ook sprake van een Obama-effect: Politiek en daarmee Washington, is weer sexy. Uit een recent onderzoek van The Washington Center for Internships bleek dat 65 procent van de jongeren op zoek naar een stageplek meer geïnteresseerd is geraakt in de overheid dankzij Barack Obama. Ook bij Krislov hielp het mee, afgelopen jaar werkte hij – ook al als stagiair – na schooltijd en in het weekeinde voor Obama’s verkiezingscampagne.

Maar bovenal lijkt het een typisch Amerikaans verschijnsel. In Europa doen jongeren misschien één of twee keer een stage, als onderdeel van hun studie. In de zomervakantie nemen ze een bijbaantje of gaan ze op vakantie. Maar in het land van ambitie, prestatie en ondernemerschap, zijn velen al op puberleeftijd al bezig met hun cv.

Zack Krislov is nu op zomerkamp in Baltimore, iets ten noorden van Washington, daar volgt hij cursussen over mensenrechten en internationale politiek. Alleen maar op vakantie of thuis blijven? Hij kan zich er weinig bij voorstellen: „Ik zou me maar vervelen.”

Extra stages lopen mag dan misschien exemplarisch zijn voor het Amerikaanse arbeidsethos, ook buitenlanders komen naar Washington – vaak voor een stage gerelateerd aan de publieke zaak.

Chandan Sapkota (24), is afkomstig uit Nepal. Hij vertelt, onderuit gezakt en toch wel een beetje trots, over een prestigieuze stage bij de denktank Carnegie Endowment. Sapkota: „Er zijn maar acht studenten die dit doen.” Hij werd door zijn universiteit voorgedragen en gaat werken voor een aantal ‘grote namen’. Maar hij geeft toe dat niet alle stages in de stad altijd even veel voorstellen. „Het is groepsdruk. Iedereen doet het, dus dan moet je wel.”

Dat betekent dus ook dat een stage soms vooral draait om dat zinnetje op de cv en verder niet veel voorstelt. Dat was bijvoorbeeld het geval bij Megan McInroy (23), ze werkte voor de Democraten in de Senaat en schreef stukken over de zorg en economie, uiteindelijk bestemd voor de top van de partij. Dat is bijzonder want ze studeert rechten. Hoe kan dat? Megan blijft heel lang stil. „Ik snap het ook niet echt”, zegt ze een beetje beschaamd. Maar veel maakt het haar ook niet uit, “een stage in Washington is fantastische cv builder”.

Chandan Sapkota vertelt z’n verhaal op de ruime, groene binnenplaats van het International Student House in het centrum van de hoofdstad. Hij krijgt kost en inwoning vergoed door de denktank, meer dan duizend dollar per maand.

Dat is uitzonderlijk. Veel van de stages zijn grotendeels onbetaald en kosten alleen maar geld. Sasha Macko (20) bijvoorbeeld kan het niet betalen. Ze zit in een eettentje en doet wat onderzoekswerk – een Peace-sticker op haar laptop, ze noemt zichzelf een ‘hippie’. Dankzij een studiebeurs en door hard te werken kan ze aan een goede universiteit studeren, maar een stage is voor haar onbereikbaar. „Ik kreeg er meerdere aangeboden, maar het geld was er niet.” Nu doet Macko onderzoekswerk voor een professor van haar universiteit. Maar, zegt ze, „in dit land staat een stage in Washington beter op je cv.”

Bekijk de stagesite van het Witte Huis: pageprogram.house.gov