China helpt nieuwe leverancier van ijzererts sprong voorwaarts

China wil een overeenkomst met Fortescue Metals als precedent aanwenden. De Chinese Iron Ore and Steel Association (CISA), een overheidslichaam dat de jaarlijkse prijsonderhandelingen namens het land voert, eist dat het nieuwe contract met het Australische mijnbouwconcern – met prijzen die 35 procent lager zijn dan vorig jaar – wordt gebruikt als referentie bij het afsluiten van de resterende contracten. Maar de topleveranciers BHP Billiton, Vale en Rio Tinto zullen zich daar waarschijnlijk niet toe laten overhalen.

Zelfs het genoemde bedrag betekent al een stap terug voor CISA. Het is weliswaar een daling die 3 procent groter is dan de dalingen die elders in Azië zijn overeengekomen. Maar het is zeker niet de prijsverlaging met 45 procent geworden waar CISA aanvankelijk op uit was, voordat een stijging van de grondstoffenprijzen de spotprijs voor ijzererts zelfs tot boven de met Fortescue afgesproken prijs heeft opgedreven.

Hoewel CISA blij mag zijn een contract te hebben kunnen afsluiten dat onder de spotprijs ligt, zit er wel een addertje onder het gras. De overeenkomst gaat niet door als ‘Chinese financiers’ Fortescue vóór eind september niet tot 6 miljard dollar aan kredieten hebben verleend, „tegen voorwaarden die aanvaardbaar zijn voor Fortescue”. Zonder verdere details kunnen buitenstaanders ervan uitgaan dat wat aantrekkelijk is voor Fortescue, duur is voor de Chinezen. Het klinkt als een kostbare manier om de grote drie mijnbouwconcerns, die 75 procent van de ijzerertshandel in handen hebben, tot betere prijzen te dwingen.

Maar China zou ook wel eens langetermijndoelstellingen kunnen hebben met deze transactie. De financiering zal Fortescue helpen zijn Pilbaramijn in West-Australië uit te breiden en de productie te verhogen van 31 miljoen ton in de afgelopen twaalf maanden naar 95 miljoen ton in 2012. Dat zal China een cruciale concurrent opleveren op de ijzerertsmarkt, nadat BHP en Rio een joint venture hadden gesloten om hun regionale activiteiten te consolideren.

Uiteraard is het lastig een tastbare langetermijnwaarde te verbinden aan het voordeel van het ondersteunen van alternatieve ijzerertsproducenten, vooral omdat BHP en Rio van plan zijn hun afzonderlijke marketingdivisies te laten voortbestaan. Maar in ieder geval is het onwaarschijnlijk dat de overeenkomst tussen China en Fortescue de grotere leveranciers er nu al toe zal aanzetten hun prijzen te verlagen.

Una Galani

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com