's Werelds oudste leerling inspireerde Kenia

De oudste leerling ter wereld is dood. De Keniaan Kimani Maruge, die vijf jaar geleden op 84-jarige leeftijd naar de basisschool ging, is afgelopen weekeinde in een bejaardentehuis in de Keniaanse hoofdstad Nairobi aan maagkanker overleden.

Na de invoering van gratis lager onderwijs in Kenia, in 2003, besloot Maruge in de stad Eldoret naar school te gaan. „Sommigen van ons werd door de koloniale autoriteiten onderwijs ontzegd”, vertelde Maruge, gekleed in de op school verplichte korte broek en hoge sokken, destijds. Maruge had decennia eerder tijdens de Mau Mau-opstand gestreden tegen de Britse kolonialen.

Maruge besloot naar school te gaan omdat hij geld wilde kunnen tellen en de bijbel lezen. Hij voegde zich in de houten schoolbanken tussen de schoolkinderen, van wie er twee zijn kleinkinderen waren. Iedere dag liep hij vier kilometer naar school. Tegen verbaasde journalisten zei hij: „Is het zo vreemd op latere leeftijd nog te willen leren?”

De leraren prezen hem voor zijn harde werk, zijn medeleerlingen waren dol op de opa. „Hij was altijd als eerste leerling op school en zat altijd in boeken te lezen”, zei een onderwijzer. Vorig jaar tijdens de hevige onlusten in Kenia na de omstreden verkiezingen moest hij Eldoret ontvluchten en daarmee kwam een einde aan zijn schooltijd.

Maruge inspireerde talrijke Kenianen om naar school te gaan. In 2005 verwierf hij faam toen hij naar New York reisde voor een bijeenkomst van de VN over de noodzaak van gratis basisonderwijs. In een gesprek met Nane Annan, echtgenote van het toenmalige hoofd van de VN, zei Maruge: „Zeg nooit: het is te laat.” Sinds de invoering van gratis onderwijs gaan ruim twee miljoen meer kinderen in Kenia naar school.

Het gratis onderwijs is een van de belangrijkste verdiensten van de in 2002 gekozen regering van president Kibaki. Andere Afrikaanse landen volgden het Keniaanse voorbeeld. Het gratis onderwijs geldt in Kenia inmiddels ook voor middelbare scholen. Een negatief bijeffect is dat er door de toestroom van nieuwe leerlingen te weinig onderwijzers zijn.