Reader's Digest wankelt door schulden

Reader’s Digest, het grootste tijdschrift ter wereld, heeft last van teruglopende advertenties en zware concurrentie van internet. De uitgever zucht onder een miljoenenschuld.

Het laatste nummer van het tijdschrift Reader's Digest. (Foto AFP) SAN ANSELMO, CA - AUGUST 17: A copy of Reader's Digest magazine is displayed on a rack at a grocery store August 17, 2009 in San Anselmo, California. Citing weak advertising revenue, the publisher of Reader's Digest announced today that it will file a pre-arranged Chapter 11 bankruptcy and plans to swap nearly $1.6 billion in debt for partial ownership of the company. Justin Sullivan/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Het grootste tijdschrift ter wereld wankelt. De uitgever van Reader’s Digest, jarenlang razend populair in wachtkamers en op koffietafels, heeft gisteren uitstel van betaling aangevraagd voor zijn activiteiten in de Verenigde Staten wegens zwaar tegenvallende advertentie-inkomsten en niet minder zware concurrentie van internet.

Het blad, in Nederland ook bekend als Het Beste, heeft bescherming tegen een faillissement aangevraagd in een zogenoemde Chapter 11-procedure. De uitgeverij werkt aan een akkoord met zijn schuldeisers om een schuldenlast van 2,2 miljard dollar (1,6 miljard euro) aanzienlijk te verlagen.

Reader’s Digest werd opgericht in 1922 door een New-Yorks echtpaar. DeWitt en Lila Wallace stelden een tijdschrift samen met samenvattingen van artikelen uit andere magazines en verstuurden dat per post. Zo brachten zij veel Amerikaanse families aan het lezen. Het blad voerde lange tijd de slogan ‘America in your pocket’ vanwege de grootte van het blad, ongeveer de helft van een gewoon tijdschrift. De boodschap was inspirerend, enigszins conservatief en de doelgroep bestond vooral uit gezinnen. Reader’s Digest zou in 1952 als een van de eerste publicaties hebben gewaarschuwd tegen de gevaren van roken.

In 1957 verscheen een editie van het blad in Nederland, eerst als Het Beste en daarna onder de oorspronkelijk titel. Reader’s Digest heeft nu vijftig edities met tientallen miljoenen lezers wereldwijd. Daarnaast publiceert de Reader’s Digest Association andere tijdschriften, boeken en websites. In navolging van oprichter DeWitt Wallace die een groot deel van zijn fortuin schonk aan goede doelen, houdt de Association zich bezig met filantropie.

Reader’s Digest heeft net als veel andere media last van de economische crisis. In het eerste half jaar van 2009 daalden de advertentie-inkomsten met 7,2 procent op jaarbasis naar 121,2 miljoen dollar. In het gebroken boekjaar 2008/2009 nam de omzet af met 1,4 procent tot 2,2 miljard dollar. Reader’s Digest bezuinigde de afgelopen twee jaar voor circa 100 miljoen dollar. Het bedrijf ontsloeg 8 procent van zijn 3.500 werknemers, verplichtte het personeel om vijf dagen onbetaald verlof op te nemen en stelde pensioenbetalingen uit. Reader’s Digest verschijnt in de VS nu tien keer per jaar in plaats van twaalf keer.

Naast de economische crisis ondervindt Reader’s Digest concurrentie van internet. Dat valt terug te zien in de oplage: eind 2008 had de Amerikaanse editie een oplage van 8,2 miljoen, 12 procent minder dan een jaar eerder. In Nederland verloor het blad in tien jaar de helft van zijn oplage, van 312.000 in 1998 naar 122.000 in het tweede kwartaal van dit jaar.

Die hoge schulden zijn het gevolg van een overname in 2007 door een groep investeerders onder leiding van het New Yorkse fonds Ripplewood. Die groep, die nu ook in de race is voor de overname van autofabrikant Opel, nam de verliesgevende uitgeverij twee jaar geleden over voor circa 2,4 miljard dollar. De investeerders betaalden de overname grotendeels door de uitgeverij op te zadelen met schulden.

Reader’s Digest had gisteren een rente moeten betalen van 27 miljoen dollar, maar maakt nu gebruik van een ‘rustperiode’ van dertig dagen om met zijn schuldeisers tot het akkoord te komen. De uitgeverij wil zijn schulden reduceren tot 550 miljoen dollar van de huidige 2,2 miljard dollar. De schuldeisers zouden in ruil een pakket aandelen in het bedrijf moeten krijgen. Een deel van de schuldeisers verstrekt het bedrijf bovendien een lening 150 miljoen dollar waarmee Reader’s Digest aan zijn lopende financiële verplichtingen kan voldoen.

Circa 60 procent van de eisers zou akkoord zijn. De overeenkomst moet nog worden goedgekeurd door een faillissementsrechter. Bestuursvoorzitter Mary Berner hoopt tussen 45 en 90 dagen het uitstel van betaling te kunnen opheffen. In een verklaring benadrukt zij dat de financiële problemen slechts in de VS spelen, de activiteiten in het buitenland zijn volgens haar gezond.

Ook krantenuitgever Tribune Company (Los Angeles Times, Chicago Tribune) heeft bescherming gezocht onder Chapter 11. Net als Reader’s Digest zucht Tribune onder een grote schuldenlast.