Waarom zie je op Google Earth geen vliegtuigen?

In een zomers blauwe lucht zie je vaak witte vliegtuigstrepen. Jeroen Simons uit Amsterdam wilde die van boven bekijken, en surfte naar Google Earth. Maar daar waren strepen noch vliegtuigen te bekennen. Heeft dit te maken met geheime informatie?

Nee, dat heeft niks met staatsgeheimen te maken. Het komt omdat de gedetailleerde foto’s van Google Earth met laagvliegende vliegtuigjes gemaakt worden. Die vliegen onder normale vliegtuigen, die daarom dus niet op de foto terechtkomen.

In een aflevering van VPRO-programma Het Klokhuis is te zien hoe dit gebeurt. Een 90 megapixel camera met acht lenzen maakt foto’s door een gat in de bodem van een vliegtuigje. De piloot vliegt op een hoogte van ongeveer 300 meter over twee parallelle lijnen, die redelijk dicht bij elkaar zijn uitgestippeld. De foto’s overlappen daardoor enigszins, zodat niks wordt gemist.

Alle losse foto’s moeten dan worden samengevoegd tot één geheel. Dat gebeurt door de coördinaten van enkele vaste punten in de foto’s te berekenen. De computer kan daarmee de lappendeken aan elkaar maken.

De minder gedetailleerde foto’s, waarop grote delen van de aarde te zien zijn, worden gemaakt vanuit de satelliet GeoEye-1. Die is te ver weg om de vliegtuigstrepen zichtbaar op de foto’s te krijgen.

In september 2008 werd de GeoEye-1 gelanceerd vanaf de Vandenberg Air Force Base in Californië. De satelliet is van de Amerikaanse National Geospatial-Intelligence Agency (NGIA), en bedoeld om de Amerikaanse overheid van goed beeld te voorzien. Google kocht de exclusieve rechten om de foto’s ook voor online mapping te gebruiken. Op de lanceerraket was zelfs Googles logo afgebeeld.

De satelliet GeoEye-1 cirkelt op 680 kilometer hoogte met een snelheid van 7 kilometer per seconde om de aarde. De camera is in staat om voorwerpen van 41 centimeter op zwart-witfoto’s te herkennen, en voorwerpen van 1,65 meter op kleurenafbeeldingen.

Maite Vermeulen

Rectificatie / Gerectificeerd

correcties en aanvullingen

Het Klokhuis

In de Next Question ‘Waarom zie je op Google Earth geen vliegtuigen?’ (17 augustus, pagina 2) staat dat Het Klokhuis een VPRO-programma is. Het is een programma van de NPS.