Veteraan, rebel, politicus

Jim Webb kreeg met succes een gevangen Amerikaan vrij in Birma. De opvallende senator houdt van Azië sinds hij diende in Vietnam.

Senator Jim Webb (Foto Reuters) U.S. Senator Jim Webb speaks during a news conference at a hotel in Bangkok August 16, 2009. Myanmar opposition leader Aung San Suu Kyi remained under house arrest on Sunday but American John Yettaw, whose swim to her home in May led to her detention, headed home after Senator Webb secured his freedom. REUTERS/Chaiwat Subprasom (THAILAND POLITICS HEADSHOT) REUTERS

Al voordat Jim Webb (63) dit weekeinde met succes een Amerikaanse gevangene vrijpleitte in Birma, was de Democraat een van de meer opvallende leden van de Senaat in Washington.

De even kleurrijke als omstreden schrijver, journalist en Vietnamveteraan wist in 2006 met een minieme voorsprong de zetel te veroveren van de zittende Republikeinse senator in Virginia. Zijn winst in deze van oudsher conservatieve zuidelijke staat dankte Webb met name aan zijn verzet tegen de impopulaire oorlog in Irak.

De ex-Republikein Webb – die onder meer diende als staatssecretaris van Defensie onder Reagan – stapte over naar de Democraten uit protest tegen die oorlog. Ook veel conservatieven namen hem hierin serieus vanwege de militaire achtergrond van zijn familie: zelf verdiende Webb als marinier enkele hoge onderscheidingen in Vietnam, zijn vader vocht in de Tweede Wereldoorlog en zijn eigen zoon diende in Irak. Tijdens campagneoptredens onderstreepte Webb dit door steevast met de legerkistjes van zijn zoon te zwaaien.

Na zijn tijd in het leger volgde Webb een rechtenstudie. Deze wendde hij later onder meer aan om een veroordeelde marinier vrij te pleiten van oorlogsmisdaden. Een juridische strijd die hij – ook na de zelfmoord van zijn cliënt – met succes doorzette. Later diende zijn legerjaren als inspiratie voor enkele romans en filmsscripts.

Aan zijn tijd in Vietnam hield de rebelse Webb naast een liefde voor wapens ook een voorliefde voor Azië over. Hij doorreisde het contitent uitgebreid als journalist, consultant, scenarioschrijver en filmproducer. Zijn huidige, derde echtgenote is een Amerikaanse van Zuid-Vietnamese komaf en vergezelde hem tijdens zijn reis naar Birma. Naar eigen zeggen spreekt Webb goed Vietnamees en zijn officiële campagnewebsite (www.bornfighting.com) is mede in die taal beschikbaar.