Felle strijd in tribale gebieden Pakistan

In de tribale gebieden in het noordwesten van Pakistan zijn gisteren felle gevechten geweest tussen 300 Talibaan-strijders en milities van een regeringsgezinde krijgsheer. Het Pakistaanse leger kwam de milities met gevechtshelikopters te hulp.

De gevechten in Zuid-Waziristan komen na dagen van onzekerheid over het lot van Talibaan-leider Baitullah Mehsud. Volgens de Pakistaanse en Amerikaanse autoriteit is Mehsud in hetzelfde gebied vorige week vrijwel zeker omgekomen bij een raketaanval door een onbemand vliegtuigje van de CIA. Maar volgens de Talibaan leeft Mehsud nog.

De Amerikaanse gezant voor Afghanistan en Pakistan, Richard Holbrooke, zegt tekenen te zien dat binnen de Pakistaanse Talibaan verwarring heerst na de vermeende dood van Mehsud. „Het einde van Baitullah Mehsud is heel erg belangrijk”, zei Holbrooke gisteren op een conferentie in Washington. Dat de Talibaan in Pakistan „in het wilde weg te keer gaan” is volgens hem „goed nieuws voor ons allemaal”.

De gevechten van gisteren begonnen toen de Talibaan-strijders het dorp van krijgsheer Turkistan Bitani bestookten met mortieren en granaten. Het duurde vijf uur voor de aanval kon worden afgeslagen. Over het aantal slachtoffers lopen de berichten sterk uiteen, van vijftien tot zeventig doden. In het wetteloze gebied zijn geen journalisten, waardoor een onafhankelijke vaststelling van het dodental niet mogelijk is.

Vandaag bestookten helikopters van het Pakistaanse leger een aantal bases van Talibaanleiders in het gebied, aldus zegslieden van de inlichtingendienst. Daarbij zouden twaalf opstandelingen zijn omgekomen. (AP, Reuters, AFP)