'Het moet nu een keer gebeuren'

Commissaris Frans Koffrie houdt grote schoonmaak bij voedingsmiddelenconcern Wessanen. De Amerikaanse divisie moet weg, om overnames te kunnen doen in Europa.

Frans Koffrie Foto Jørgen Krielen Jorgen Krielen/Amsterdam, 03-05-2007/ Bestuursvoorzitter van Corporate Express Frans Koffrie. Krielen, Jorgen

Het voedingsmiddelenconcern Wessanen, bekend van de merken Zonnatura en Beckers, maakt een lastige periode door. In februari moest topman Ad Veenhof het veld ruimen, wegens onoverbrugbare verschillen van inzicht met de raad van commissarissen. Het bedrijf leed de eerste twee kwartalen van 2009 verlies en dreigde daardoor niet meer te voldoen aan de eisen van de banken. Nieuwe financieringsafspraken geven het bedrijf lucht tot volgend jaar zomer.

In juni kwam bovendien een fraudezaak aan het licht bij één van Wessanens Amerikaanse onderdelen die het bedrijf had willen verkopen. Commissaris Frans Koffrie – in het verleden bestuursvoorzitter van kantoorgroothandel Corporate Express – is nu tijdelijk topman van Wessanen en heeft zijn handen vol aan al deze kwesties.

In het sober ingerichte hoofdkantoor van Wessanen aan de rand van de Utrechtse wijk Kanaleneiland, legt Koffrie uit dat hij niet kan wachten op het aantreden van een nieuwe directeur. Koffrie wil zo snel mogelijk de Amerikaanse onderdelen van Wessanen afstoten en er een volledig Europees bedrijf van maken.

Het is hoogst ongebruikelijk dat een interim-directeur het hele bedrijf gaat ombouwen. „Ik ben het met u eens dat het opmerkelijk is”, zegt Koffrie. „Maar deze veranderingen waren al onderdeel van de interne discussie voordat ik aantrad. We praten er al veel langer over. Het moet nu een keer gebeuren.”

In de Verenigde Staten heeft Wessanen „een heel ander karakter”, zegt Koffrie. „Onze grootste activiteit is daar distributie, zonder eigen merken. In Europa kunnen we distributie en onze producten beter combineren en dat levert duidelijk hogere marges op. Wessanen is te klein. We hebben niet de middelen om overal tegelijk actief te zijn.”

Hoe vordert de verkoop van de Amerikaanse onderdelen?

„We zijn druk bezig onze Amerikaanse distributietak Tree of Life te verkopen. Dat loopt op schema. Er is veel belangstelling voor, en ik denk dan ook dat er een heel grote kans is dat we het voor het eind van het jaar verkocht hebben.”

En het Amerikaanse onderdeel ABC, waar gefraudeerd is?

„Dat houden we nog even. In juni ontdekten we dat drie jaar rapportage van dit onderdeel fraude bevatte. Er was een te hoge omzet gerapporteerd en ook de winstgevendheid was te rooskleurig voorgesteld. Degenen die erbij betrokken waren, zijn inmiddels vervangen. Nu moeten we de zaak eerst stabiliseren. We moeten tenminste een aantal kwartalen laten zien dat we de zaken weer goed onder controle hebben, voordat we aan verkoop kunnen denken. Anders krijgen we er een lagere prijs voor dan het waard is. Volgend jaar zomer gaan we nog eens kijken. Ondertussen nemen we maatregelen om de winstgevendheid te vergroten. Dat kan volgens ons relatief eenvoudig. De schadepost, 14,7 miljoen aan te veel gerapporteerd eigen vermogen, hebben we dit kwartaal al in de concernbalans opgenomen.”

Beïnvloedt de fraude bij ABC de prijs die u kunt krijgen voor uw Amerikaanse distributiebedrijven?

„Nee, want het zijn volkomen gescheiden onderdelen die ook in een heel ander deel van Amerika actief zijn. De fraude was een volledig geïsoleerd probleem dat niets te maken had met de manier van rapporteren bij Wessanen.”

Bent u nu niet de gevangene van de bankconvenanten? Wat nu als de verkoop niet lukt voor volgend jaar zomer?

„Het nieuwe convenant loopt op ons verzoek tot juli 2010. We hadden voor een langere periode kunnen kiezen, maar dan waren we duurder uit geweest. Dat we niet zouden verkopen acht ik zeer onwaarschijnlijk, maar als dat om de een of andere reden toch gebeurt, dan komen we niet in de problemen.”

Heeft u al een opvolger op het oog?

„We voeren gesprekken met kandidaten. Ik verwacht ergens dit najaar een naam bekend te kunnen maken. Het moet een Europeaan worden met relevante ervaring in de voedingsindustrie, speciaal met betrekking tot merken en marketing. Dit jaar kan hij of zij nog de leiding krijgen over het Europese deel van Wessanen, waarbij ik tot het eind van het jaar zal aanblijven om de rest af te wikkelen.”

Wessanen heeft een conflict met de in april weggestuurde topman Ad Veenhof, over zijn vertrekregeling. Hoe gaat u dat oplossen?

„Begin september organiseren wij een speciale aandeelhoudersvergadering waarin de raad van commissarissen toestemming zal vragen naar de rechtbank te stappen om de arbeidsovereenkomst van Ad Veenhof te laten ontbinden. Het is ons niet gelukt om op een andere manier tot overeenstemming te komen. We verwachten dat de aandeelhouders ons zullen steunen.”

Wessanen wil groeien in Europa. Bent u al op overnamepad?

„De Amerikaanse desinvesteringen zijn prioriteit nummer een. Anders hebben we de financiële middelen ook niet voor overnames. Eerst moeten we financieel sterker staan en een nieuwe directeur vinden. Pas dan kunnen we uitbreiden. Er is in Europa geen bedrijf als het onze dat in meerdere landen actief is en zich heeft gespecialiseerd in natuurvoeding. Per land zouden we kleine bedrijven kunnen kopen. Het ligt daarbij voor de hand om te kijken naar A-merken.”

Hoe ziet het bedrijf Wessanen er over vijf jaar uit?

„Een Europees bedrijf dat zich toelegt op biologische voedingsproducten en specialiteiten. Nu halen we de helft van de omzet van de verkoop van onze producten uit supermarkten en de andere helft uit gespecialiseerde natuurvoedingswinkels. De verwachting is dat we in beide kanalen kunnen groeien. Het wordt een bedrijf met een omzet van een miljard euro of meer.”