China arresteert 'spionnen' van Rio Tinto

De Chinese justitie heeft de vier in China vastgehouden stafleden van de Australisch-Britse mijnbouwer Rio Tinto nu formeel gearresteerd. Dat gebeurde op verdenking van het stelen van commerciële geheimen en het betalen van steekpenningen. Maar de Chinese justitie heeft tegelijk een politieke opening geboden richting Australië door ze niet langer te beschuldigen van het stelen van staatsgeheimen.

Dat meldt het Chinese staatspersbureau Nieuw China vandaag. Als ze schuldig worden bevonden kunnen de vier, een Australiër en drie Chinezen, gevangenisstraf krijgen van drie tot maximaal zeven jaar. Het weglaten van het stelen van staatsgeheimen in de aanklacht, waarvoor veel zwaardere straffen gelden, „verlaagt de temperatuur”, zegt Jerome Cohen, deskundig op het gebied van Chinees recht aan de Universiteit van New York. Nu zou het volgens hem onder witteboordencriminaliteit kunnen vallen en geen spionage meer zijn.

De vier zitten sinds 5 juli vast. De Australiër, die van Chinese afkomst is, is het hoofd van het marketingteam van Rio Tinto in Shanghai, waarvan de andere drie lid zijn. Hij wordt ervan beschuldigd Chinese documenten voor de onderhandelingen met buitenlandse mijnbouwers, waaronder Rio Tinto, over de ijzerertsprijzen gestolen te hebben. Deze onderhandelingen zitten muurvast omdat China minder wil betalen dan de mijnbouwers vragen. Andere Aziatische landen hebben al wel met de gevraagde prijs ingestemd.

Volgens de Chinese onderminister van Handel staat een rechtszaak de gezonde en stabiele ontwikkeling van de Chinees-Australische handel en economische relaties niet in de weg. Topman Sam Walsh van Rio Tinto zei in een reactie op de formele arrestatie van zijn vier stafleden dat de aanklacht al minder is geworden en dat dat weergeeft wat het concern steeds heeft gezegd, namelijk dat er geen bewijs is dat de vier iets verkeerds hebben gedaan.

Gisteren waarschuwde Washington China voor de gevolgen voor het internationale ondernemingsklimaat. (Reuters)