Handige roek vist worm uit buisje water

Wat doe je als er een lekker wormpje in een buisje met water drijft, maar je snavel is net niet lang genoeg om erbij te kunnen? De roeken Cook, Fry, Connelly en Monroe weten het wel: je gooit steentjes in het water, net genoeg zodat je wél bij het wormpje kan (Current Biology, online 6 augustus).

In experimenten van onderzoekers van de universiteit van Cambridge lieten de roeken zien dat ze bij het binnenhalen van hun buit uitermate handig en effectief te werk kunnen gaan. Allereerst kreeg iedere vogel een buisje voor zijn snavel, met daarnaast wat handje steentjes. Cook en Fry waren succesvol bij hun eerste poging de worm te pakken, Connelly en Monroe vanaf de tweede poging. Ze gebruikten precies genoeg stenen om het waterpeil te verhogen zodat ze bij de worm konden. Tussen het gooien van de stenen door deden ze geen moeite de worm te pakken – ze maakten dus een inschatting van het aantal benodigde stenen. Liever lui dan moe waren ze: liefst gooiden ze een of twee steentjes minder in het buisje, en ze gebruikten dus bij voorkeur grote stenen.

Opvallend aan roeken is dat ze in het wild geen gereedschap gebruiken. Ze leerden het trucje dus niet van hun ouders, of door trial and error. De onderzoekers denken dat ze een algemeen fysiek inzicht hebben, waarmee ze praktische problemen kunnen oplossen. Daarmee gaan ze in tegen de veronderstelling van primatologen, die beweren dat alleen mensapen over zo’n algemeen inzicht beschikken.

De roekenpopulatie uit Cambridge deed al vaker van zich spreken. Eerder dit jaar beschreven de onderzoekers in PNAS experimenten waarbij de ongetrainde vogels ijzerdraadjes gebruikten om voedsel uit een buisje te halen. Handig gedrag vergelijkbaar met dat in de nieuwe studie is ook in mensapen waargenomen.

bekijk de filmpjes op www.nrc.nl/links