Anky's van de toekomst Europa's besten

Met topruiters als Anky van Grunsven en Edward Gal zou je ze bijna over het hoofd zien: de junioren en young riders. Deze week kunnen zij zich in de kijker rijden bij de EK in Ermelo.

„Kadima, Kadima!” Voorwaarts, voorwaarts. De toeschouwers bij de EK dressuur voor junioren en young riders konden gisteren niet om Sigal en Leia heen. De moeder en dochter van de Israëlische deelnemer Roy First (20) stonden voorafgaand aan diens optreden uitbundig met het nationale blauw-wit te zwaaien. „Ik ben zó trots op mijn zoon”, jubelde moeder Sigal na afloop van zijn matige prestatie in de landenwedstrijd. „Roy is de eerste Israëliër die aan een EK dressuur deelneemt. Voor ons is zijn debuut bij voorbaat geslaagd.”

Aan de EK dressuur voor junioren (14-18) en young riders (16-21) doen dit jaar liefst 23 landen mee. In vergelijking met Israël – First vertegenwoordigt zijn land in zijn eentje – heeft Nederland een topbezetting. Het juniorenteam telt vier amazones, bij de young riders doen drie amazones en een ruiter mee. Vorig jaar in Portugal behaalden de Nederlandse young riders de titel en wonnen de junioren zilver, achter Duitsland. Naast de twee teammedailles werden nog vijf individuele medailles in de wacht gesleept.

„Een aantal dat we dit jaar minstens willen evenaren”, zegt bondscoach Tineke Bartels. Volgens de ex-prof heeft haar sport zich de afgelopen jaren zo sterk kunnen ontwikkelen doordat vernieuwing niet wordt geschuwd. „In het buitenland blijven ze de klassieke rijkunst bedrijven. Wij staan open voor ervaringen van coaches in andere sporten. Die kruisbestuiving heeft veel nieuwe inzichten opgeleverd.”

Ook voor de jonkies, die vaak lijdzaam moeten toezien hoe de toppers alle aandacht naar zich toetrekken. Als Edward Gal in Engeland een wereldrecord haalt, let niemand op de prestaties van zijn jonge collega’s. „Soms is dat frustrerend”, zegt Lotje Schoots, die samen met haar vriend Diederik van Silfhout tot de grootste talenten in de Nederlandse paardensport wordt gerekend. „Maar het werkt ook prikkelend: je weet wat je te doen staat om de top te bereiken. En zo nodig kun je bij de routiniers terecht voor adviezen.”

Anders dan de senioren moeten de junioren en young riders het bij hun EK doen met een handjevol bezoekers. Er hangt een lome sfeer, op het gezapige af. Na ieder optreden klinkt een beschaafd applaus. „Maar vergeleken met andere toernooien is dit EK tot in de puntjes geregeld”, verzekert Schoots. „Bij de kleinere concoursen komt vaak geen kip kijken, en het prijzengeld bedraagt een paar tientjes. Hier wordt alles voor de ruiters geregeld.”

Tijdens de EK kunnen jonge ruiters niet alleen ervaring opdoen, zegt Bartels. Ze kunnen zich ook in de kijker rijden. „Want ruiters kunnen nóg zo getalenteerd zijn, als zij niet over een goed paard beschikken is het moeilijk om een carrière op te bouwen. Wie uitblinkt op een groot toernooi, kan de interesse van sponsoren wekken. Makkelijk is het niet. Ik houd mijn pupillen voor dat ook toppers als Anky van Grunsven zo begonnen zijn.”

Veel jonge ruiters en amazones worstelen met de vraag of zij fulltime met hun sport bezig willen zijn. Young riders Schoots, Van Silfhout en Marrigje van Baalen kozen daar wel voor, maar hun collega Marjolein Cho Chia Yuen stelt die beslissing tot het laatste moment uit. „Na mijn vwo heb ik lang getwijfeld wat ik wilde gaan doen”, vertelt de amazone wier vader in China geboren werd. „Ik houd van leren en wil ook graag meepraten op een bepaald niveau buiten de paardensport.”

Na lang wikken en wegen koos Cho Chia Yuen voor een compromis. Vanaf september volgt zij een hbo-opleiding business en management aan een Brabants instituut dat rekening houdt met haar sportieve ambities. In de ochtenden gaat zij naar college, in de middag traint zij bij Anky van Grunsven, die haar ‘ontdekte’ bij de opnamen voor het RTL-programma Horse & Co. „Als het er op aankomt kies ik zeker voor de paardensport”, zegt de 19-jarige amazone. „Maar ik wil eerst kijken waar mijn grenzen liggen, want ik ga niet voor minder dan de eerste plek.”

Geen loze woorden, zo bleek tijdens de eerste dag van de landenwedstrijd. Samen met collega Van Silfhout hielp Cho Chia Yuen Nederland gisteren aan een eerste plek voor de young riders in het tussenklassement. Vanmorgen reden ook Van Baalen en Schoots een hele degelijke proef waardoor Nederland de Europese titel wist te prolongeren.

„Deze jongeren zijn heel professioneel met hun sport bezig”, aldus bondscoach Bartels. „Ze zullen nooit het niveau van Van Grunsven halen – zo realistisch moeten we zijn – maar beschikken allemaal over talent en doorzettingsvermogen. Nu maar hopen dat ze de stap naar het seniorencircuit weten te maken.”

Volg de EK in Ermelo live via www.paardensport.tv