Kuipers naar ruimtestation ISS

André Kuipers gaat opnieuw de ruimte in. In december 2011 vertrekt de Nederlandse astronaut naar het ruimtestation ISS waar hij tot juni 2012 zal blijven. Dat heeft het ministerie van Economische Zaken vandaag bevestigd. Kuipers maakte in 2004 al een ruimtereis. Naar verwachting komt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA later deze week met een bekendmaking.

Eind 2011 zal de Russische raket Sojoez Kuipers en twee Russen in twee dagen naar het ISS vliegen, waarschijnlijk vanuit Kazachstan. Tijdens de nieuwe missie zal Kuipers een uitgebreider takenpakket krijgen dan bij zijn ruimtedebuut in 2004, dat twaalf dagen duurde. Toen voerde hij enkele experimenten uit om te onderzoeken wat gewichtloosheid doet met het menselijk lichaam, bacteriën, plantencellen en dierlijke cellen. In 2011 wordt Kuipers ‘1ste Flight Engineer’. Naast wetenschappelijke experimenten zal hij zich dan meer gaan bezighouden met het functioneren en onderhoud van het ISS. Hij is ook getraind om activiteiten buiten het ruimtestation uit te voeren.

Het 73 meter lange en 108 meter brede ruimtestation cirkelt al sinds 1998 op een hoogte van 300 tot 350 kilometer rond de aarde. ISS is een samenwerkingsproject van Europese, Russische, Amerikaanse, Canadese en Japanse ruimtevaartorganisaties.

Kuipers, de tweede Nederlander in de ruimte, had jaren toegewerkt naar zijn ruimtereis in 2004. In de jaren die volgden werd hij het nieuwe Nederlandse gezicht van de ruimtevaart, als opvolger van de eerste Nederlandse ruimtereiziger Wubbo Ockels die in 1985 de ruimte in ging. Minister Van der Hoeven (Economische Zaken, CDA) zegt persoonlijk te hebben gelobbyd voor de afvaardiging van Kuipers, via haar voorzitterschap van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA, de afgelopen twee jaar. Naar verluidt was naast Kuipers ook een Duitse astronaut in de race voor de ruimtereis.