General Electric schikt met de SEC

General Electric, een van Amerika’s meest gerenommeerde bedrijven, blijkt in meerdere gevallen de verwachtingen van financiële analisten te hebben overtroffen door een loopje te nemen met de boekhoudregels.

Gisteren betaalde General Electric (GE) een schikking van 50 miljoen dollar met de Amerikaanse beurscommissie, de Securities & Exchange Commission (SEC), die sinds 2005 onderzoek deed naar de boekhouding van GE.

De betaling komt een dag na een schikking van de SEC met Bank of America, die een boete van 33 miljoen dollar betaalde, naar aanleiding van het onjuist informeren van aandeelhouders eind vorig jaar. Zowel GE als Bank of America schikken hun zaken zonder schuld te bekennen.

General Electric bouwde in de jaren negentig van de vorige eeuw onder leiding van de toenmalige directievoorzitter Jack Welch een geduchte reputatie op als een concern dat zijn beloften tegenover aandeelhouders en analisten kwartaal na kwartaal nakwam en liefst overtrof. Het bedrijf profileerde zich op die manier ook als een bijzonder conglomeraat dat door zijn spreiding van financiële en industriële activiteiten geen last had van de fluctuaties van de economie.

De opvolger van Welch, Jeffrey Immelt, probeerde die reputatie voort te zetten. Maar volgens de SEC ging General Electric daarbij in de jaren 2002 en 2003 vier maal in de fout. Het concern rekte de boekregels zover op dat zij braken, zei het hoofd van de afdeling handhaving van de SEC, Robert Khuzami, gisteren in een verklaring. Volgens de SEC boekte General Electric in een van de vier gewraakte situaties alvast de opbrengst van de verkoop van locomotieven die nog niet verkocht waren.

In een verklaring erkent General Electric dat de boekhoudfouten aangeven dat het concern tekortgeschoten is ten opzichte van de hoogste normen op het gebied van boekhouden die zij nastreeft.