'Barclays jaagt nu op koopjes'

De Britse bank Barclays maakt weer winst. Bestuurder Frits Seegers is tevreden. „We hebben de discipline opgebracht dingen niet te duur te kopen.”

Frits Seegers, de nummer drie van de Britse bank Barclays die sinds 2006 de consumenten- en bedrijvenactiviteiten leidt, blijft een Nederlander: geen groter plezier dan de jacht op koopjes. De wereldwijde recessie biedt daartoe volop kansen.

„In Indonesië heb ik vorig jaar een bank gekocht voor drie keer niks”, zegt hij voldaan. „Ik wilde daar een platform en de bank Akita leende zich daar goed voor.”

Barclays maakte gisteren verrassend goede cijfers bekend voor de eerste helft van dit jaar. Er werd een winst geboekt van bijna drie miljard pond (3,34 miljard euro), 8 procent meer dan in dezelfde periode vorig jaar. Ruim een miljard kwam van de zakenbank Barclays Capital. Seegers’ eigen afdelingen boekten eveneens winst, al bleken die gevoeliger voor de recessie.

Een zegen voor de bank bleek – achteraf bezien – het afketsen van de geplande overname van ABN Amro van een paar jaar geleden. Barclays verloor het pleit uiteindelijk tegenover Royal Bank of Scotland, dat zich hiermee echter danig in de nesten werkte. „Barclays is een winnaar in het huidige spel”, zegt Seegers, om er in een steek onder water aan de Schotse rivaal aan toe te voegen. „We hebben de discipline opgebracht dingen niet te duur te kopen.”

Nu de recessie toeslaat, zijn er veel koopjes beschikbaar. „We hebben Lehman Brothers met een forse korting kunnen kopen, we hebben Goldfish (dat in credit cards doet) goedkoop overgenomen en de Italiaanse hypotheekactiviteiten van Macquarie.”

Veel grote banken lijken zich door de recessie meer op de eigen thuismarkt te richten. Waarom breidt Barclays uit in het buitenland?

„We bouwen een netwerk op in Europa. Het aantal kantoren daar hebben we de laatste jaren verdubbeld tot 1.200. Vooral in Italië wil ik flink uitbreiden, zodat we onze klanten beter kunnen bedienen. We hebben daar nu 200 kantoren maar ik wil naar 1.000 kantoren toe. Het is nu een goede tijd. Een nieuw kantoor kostte een paar jaar geleden negen miljoen euro, nu maar twee tot drie miljoen. Ook in Portugal, Spanje en Frankrijk wil ik er kantoren bij.”

Nog meer koopjes op het oog?

„Misschien kopen we wat netwerken omdat mensen daar in de huidige omstandigheden vanaf willen. Meer bijzonderheden kan ik u nu niet geven.”

Op de Britse thuismarkt presteert u juist minder goed?

„De rente staat daar op 0,5 procent. Daardoor zijn de marges verdwenen en valt er niets meer te verdienen. Ook is er een verzwakking van de markt geweest. Maar het aantal mensen dat niet meer aan zijn verplichtingen kan voldoen lijkt over zijn dieptepunt heen. We financieren overigens nog altijd een op de vier bedrijven in Engeland.”

Heeft Barclays dan de recessie alweer achter zich gelaten?

„Ik ga u niet zeggen op welke dag die voorbij is. We geven aan dat we in de eerste helft van dit jaar voor 4,5 miljard pond aan slechte leningen (afschrijvingen, red.) hadden en voor de tweede helft van dit jaar houden we rekening met een soortgelijk bedrag van 4,5 tot 5,1 miljard pond. Er lopen twee krachten door elkaar heen: het aantal mensen dat niet meer aan zijn verplichtingen kan voldoen gaat iets naar beneden, maar de werkloosheid gaat omhoog.”

U kan dit jaar weer een vette bonus tegemoet zien?

„Bonussen worden pas aan het eind van het jaar vastgesteld. Daar wordt nu niet over beslist”

Maar zijn de regels wat dat betreft onder druk van de buitenwereld veranderd bij Barclays?

„Daar kijkt een commissie naar. Dat werk is nu gaande.”

Breaking Views: pagina 14