UBS kan veel verliezen door gaten in Zwitsers bankgeheim

Het is gebruikelijk om te zeggen dat vrede een dividend oplevert. Maar voor Zwitserland gaat een overeenkomst om een belastingoorlog met de VS te schikken, waarschijnlijk gepaard met een forse rekening. De twee landen hebben een voorlopig akkoord bereikt inzake de vervolging door de Amerikaanse regering van UBS wegens hulp aan klanten bij belastingontduiking.

De grootste bank van Zwitserland zal blij zijn deze zaak te kunnen afsluiten. Zelfs al betekent het dat zij, bovenop een eerdere schuldbekentenis, een boete van 780 miljoen dollar krijgt en moet accepteren dat de gegevens van een paar honderd klanten moeten worden vrijgegeven. De beurskoers van UBS veerde na de bekendmaking van het nieuws in ieder geval op met 5 procent, maar dat betekent nog niet dat alles nu rozengeur en maneschijn is.

Hoewel er vrijdag nog niets concreets werd gemeld, kan een extra kostenpost van miljarden dollars niet worden uitgesloten. Belangrijker nog, het klonk alsof nog eens een paar duizend namen van cliënten aan de Amerikaanse belastingdienst zouden kunnen worden overgedragen. Dat zouden er weliswaar minder zijn dan de 52.000 waarom de belastingautoriteiten hadden gevraagd – maar het zou ook nog steeds een zeldzame knieval in vredestijd zijn van het ene soevereine land voor het andere.

In Zwitserland is het bankgeheim méér dan een heilige traditie – het is de wet. Als het land ermee zou instemmen die te schenden – ook al is dat in beperkte mate – kunnen de gevolgen ernstig zijn.

UBS is een van de grootste verliezers geweest van de financiële crisis. Maar de 50 miljard dollar aan afschrijvingen op verliezen hebben Zwitserland, het thuisland van UBS, niet dezelfde schade berokkend als de verliezen van banken in IJsland of zelfs België hebben gedaan.

Op de langere termijn kan deze belastingzaak Zwitserland meer schaden dan alle bankverliezen bij elkaar. De Amerikaanse regering en andere overheden zullen zich gesterkt voelen in hun jacht op belastingontduikers. Iedere bank zal geconfronteerd worden met strenger toezicht. De toekomst, waarin het bankgeheim niet meer zo strikt zal worden gehandhaafd, zal het Zwitserse bankwezen zeker geen goed doen.

Jeffrey Goldfarb

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com