Reed overvalt beleggers met emissie

Reed Elsevier is te agressief geweest in zijn conservatisme. Althans, dat moeten de aandeelhouders van het Brits-Nederlandse uitgeversconcern hebben gedacht. Zij hebben de beurskoers donderdag op een sterke markt met 12 procent doen kelderen. De voornaamste reden was een onverwachte aandelenemissie via een zogenoemde ‘cash box’-procedure, waardoor 10 procent ofwel 800 miljoen pond (938 miljoen euro) aan het aandelenkapitaal werd toegevoegd.

Beleggers hoopten wellicht dat de nieuwe topman Ian Smith met goed nieuws zou komen. Maar hij kon alleen maar zeggen dat de recessie zelfs traditioneel stabiele bedrijven treft, dat het concern voorlopig geen winstverwachtingen meer zal uitspreken en dat de balans – met een nettoschuld van 5,1 miljard pond tegen een marktwaarde van 11 miljard pond – te veel onder druk staat.

Dat is grotendeels het gevolg van de overname in december 2008 van Choicepoint voor 2,3 miljard pond. Het was de bedoeling dat de tijdschriftendivisie Reed Business Information zou worden verkocht om de schuld met bijna een derde te verminderen, maar er waren geen kopers die bereid waren de vraagprijs neer te tellen. De divisie is nu van de markt gehaald.

Het concern dreigt niet meteen zijn convenanten te hoeven schenden. Reed heeft dit jaar met succes voor 2 miljard pond aan obligaties uitgegeven en wist zijn hernieuwbare kredietfaciliteiten tot 2010 te verlengen. Maar toen hij werd geconfronteerd met de keuze tussen het verliezen van de ‘triple B plus’-kredietstatus en het uitgeven van nieuwe aandelen voor minder dan een derde van de koers van een half jaar geleden, besloot Smith de kredietstatus van Reed veilig te stellen.

De ‘cash box’-techniek zorgde ervoor dat de transactie een ongebruikelijk karakter kreeg. Bedrijven kunnen zonder goedkeuring van de aandeelhouders voor 5 procent van het totaal aan nieuwe aandelen uitgeven, of voor 10 procent als het om een overname gaat. Reed heeft de richtlijnen van de Britse Vereniging van Verzekeraars, die stellen dat de overname niet meer dan zes maanden oud mag zijn, tot het uiterste opgerekt.

Reed krijgt zijn nieuwe kapitaal nu in één dag en zonder een claimemissie, die maanden in beslag had kunnen nemen. De Nederlanders zijn immers niet bepaald gewend aan claimemissies. Maar de ‘cash box’-procedure is ingewikkeld en maakt gebruik van een speciaal ‘vehikel’ en snel vervallende preferente aandelen. Het is te begrijpen dat beleggers zich afvroegen waarom een gezond bedrijf zo graag geld in het laatje wilde hebben.

Constantine Courcoulas