Anderhalf jaar treuzelen heeft Yahoo weinig opgeleverd

Yahoo heeft eindelijk een overeenkomst met Microsoft gesloten. Maar anderhalf jaar treuzelen heeft het bedrijf wel pijn gedaan. In plaats van zichzelf tegen een forse premie te verkopen, heeft Yahoo zijn kernactiviteit, de verwerking van zoekopdrachten op internet, uitbesteed aan de reus uit Redmond. Daardoor zal Yahoo, als het niet oppast, veranderen in een bedrijf dat op een vreemde manier doet denken aan het internetspookhuis AOL.

De overeenkomst zal de marges van Yahoo een steuntje in de rug geven. Het bedrijf zal 88 procent van de omzet uit zoekopdrachten blijven ontvangen. En het kan bezuinigen op de uitgaven aan van alles en nog wat, van technici tot servers. Yahoo zegt dat de overeenkomst jaarlijks 500 miljoen dollar aan operationele winst moet opleveren en de kapitaalsuitgaven met 200 miljoen dollar moet terugdringen.

Maar kijk eens wat Yahoo opgeeft. Microsoft heeft zijn ‘zoekverkeer’ weggesluisd – zijn voornaamste charme. Er is nu weinig reden voor Microsoft of enige andere firma om het hele bedrijf nog te kopen. En Yahoo heeft van tevoren niet eens geld ontvangen voor het ondertekenen van de overeenkomst. De aandeelhouders zijn geschrokken en hebben de beurskoers met 12 procent doen kelderen.

Hoewel Yahoo aan het kortste eind lijkt te trekken, had Carol Bartz, de hoogste baas bij Yahoo, weinig andere opties. Ze nam het roer over in januari, lang nadat Microsoft zijn pogingen had opgegeven om Yahoo in zijn geheel in te lijven. De overweldigende dominantie van Google op het gebied van internetzoekopdrachten – het concern heeft ongeveer tweederde van de wereldmarkt in handen – bezorgde Bartz een weinig benijdenswaardige onderhandelingspositie. Het uitbesteden van zoekopdrachten zou wel eens de beste manier kunnen zijn om nog winst uit deze activiteit te putten.

Wat blijft er straks nog over van Yahoo? De overeenkomst heeft geen betrekking op de e-mail- en instant messaging (sms)-activiteiten. Als Yahoo deze weet te ontwikkelen, kan het bedrijf meer ‘banners’ (kleine advertenties) verkopen en meer aan zoekopdrachten gerelateerde inkomsten van Microsoft opeisen.

Maar dat is makkelijker gezegd dan gedaan.

AOL heeft bijvoorbeeld precies dezelfde strategie beproefd – het uitbesteden van zoekopdrachten, het uitbreiden van de sms-activiteiten en het ontwikkelen van de inhoud. Het concern heeft het sindsdien zwaar voor de kiezen gehad.

De prijs die Google in 2005 betaalde voor een belang van 5 procent in AOL impliceerde dat de internetfirma destijds 20 miljard dollar waard was. Toen Time Warner het belang onlangs terugkocht, waardeerde het concern AOL op ongeveer een kwart daarvan.

De beurskoers van Yahoo is met 52 procent gekelderd sinds Microsoft vorig jaar zijn bod introk. Het navolgen van de strategie van AOL zou wel eens niet de beste manier kunnen zijn om die afkalving een halt toe te roepen.

Robert Cyran