'Ons schuldenniveau is niet verantwoord'

Ian Smith, de nieuwe bestuursvoorzitter van Reed Elsevier, wil voortaan groeien zonder overnames. Maar eerst moet hij een schuld van 6 miljard euro wegwerken.

Reed Elsevier-topman Ian Smith

Niet The Lancet of Variety, maar een klein Nederlands vakblad voor garagehouders toont de richting die de Brits-Nederlands uitgeverij Reed Elsevier moet gaan. Ian Smith, de nieuwe bestuursvoorzitter en opvolger van Crispin Davis, liep vanochtend bij de presentatie van de halfjaarcijfers weg met Auto- en Motortechniek (oplage 19.000).

AMT heeft succesvol de stap gezet van papier naar internet. Het vakblad verdient geld aan zijn site door bezoekers zeer gericht commerciële informatie te bieden. Smith (55), voorheen werkzaam in de bouw en de zorg, wil dat Reed Elsevier op die manier groeit: beter inspelen op de informatiebehoefte van zijn klanten. En niet door overnames.

U gaat nieuwe aandelen uitgeven om de schuld als gevolg van de overname van Choicepoint te verlagen. Betaalde u teveel voor het bedrijf?

„Nee, 4,1 miljard dollar was een zeer goede prijs”, zegt Smith telefonisch vanuit Londen. „Wij zijn zeer tevreden over de resultaten van Choicepoint. Het bedrijf groeide het afgelopen half jaar met 9 procent. Feit is wel dat we de overname volledig hebben betaald met schulden en dat die schuld nu 6 miljard euro bedraagt. De verhouding tussen schuld en resultaat is 3,6. Dat is niet meer verantwoord onder de huidige marktomstandigheden. Wij willen toe naar een niveau tussen 2 en 3.”

Is dit niet een zeer moeilijke tijd om nieuwe aandelen uit te geven?

„Het zijn natuurlijk zware tijden, maar ik denk dat de markt open staat voor een aandelenemissie zoals wij van plan zijn.”

U wilde Choicepoint deels financieren door de tijdschriftentak te verkopen. Dat mislukte. Wat nu?

„De verkoop van Reed Business Information is van de baan. Wij zijn ook niet ontevreden over RBI. Het is alleen een zeer divers bedrijf. Sommige delen zijn zwaar getroffen door de krimpende advertentiemarkt, maar er zijn ook aantrekkelijkere onderdelen, zoals onze database voor chemiebedrijven. De Amerikaanse bladen die worden verspreid via controlled circulation hebben het structureel zwaar. Die willen we afstoten. Zij leunen alleen op papieren advertenties en doen nauwelijks iets op het web.”

In januari volgde u Crispin Davis op. Wat is uw belangrijkste opdracht? Kostenbesparingen?

„Nee, ik wil vooral het potentieel van Reed Elsevier beter benutten. Het is paradoxaal: de overgang van papier naar digitaal is enerzijds zeer beschadigend voor een deel van onze activiteiten, maar anderzijds biedt die grote kansen. Wij moeten op zoek naar een sterkere band met onze klanten. Bijvoorbeeld niet alleen maar juridische publicaties uitbrengen, maar proberen aan te sluiten bij hoe advocaten zich voorbereiden op een rechtszaak. Het is de vraag waarmee alle uitgevers worstelen en die mij soms uit mijn slaap houdt.”