Prijsvechter Ryanair doet het niet zo slecht als de concurrentie

Zelfs Ryanair heeft moeite geld te verdienen door 1 pond – exclusief bagage – in rekening te brengen voor een vlucht van Londen naar Krakow. De prijsstunter heeft gewaarschuwd dat de ticketprijzen in het huidige boekjaar met 20 procent of meer kunnen dalen en dat de nettowinst aan de lage kant van de verwachtingen zal uitkomen. Daardoor is de beurskoers met 10 procent ingezakt.

Beleggers hadden niet zo verbaasd hoeven zijn. Ryanair voert een agressief groeibeleid en mikt dit jaar op een groei van 15 procent van zijn passagiersbestand. Die strategie was altijd al kostbaar. Als je je toestellen wilt vullen op het hoogtepunt van een recessie, betekent dat dat je prijzen omlaag moeten. In het eerste kwartaal kwam de gemiddelde ticketprijs 13 procent lager uit en Ryanair had al gezegd dat de tarieven over het hele jaar met 15 tot 20 procent zouden dalen.

Analisten verwachten een nettowinst van 388 miljoen euro voor dit jaar – veel meer dan de 200 tot 300 miljoen euro die het concern zelf denkt te kunnen verdienen. Maar het is in het belang van Ryanair om pessimistisch te klinken als dat concurrenten schrik aanjaagt en de toeleveranciers onder druk zet.

De pr-machine van de luchtvaartmaatschappij – onder aanvoering van de luidruchtige topman Michael O’Leary – staat erom bekend gebakken lucht te verkopen. Vorige week nog zei het concern dat de wintercapaciteit op de Londense luchthaven Stansted 40 procent lager zou uitkomen dan in de zomer, als gevolg van de hoge luchthavenbelasting. Maar Ryanair brengt het aantal vliegtuigen in de winter altijd omlaag. Dus je kunt net zo goed zeggen dat de verkoop van zwemkleding waarschijnlijk onderuit zal gaan als het kouder wordt.

Maar de neerwaartse druk op de ticketprijzen moet uiteindelijk minder worden, gezien het feit dat de concurrenten van Ryanair krimpen. Ryanair moet in staat zijn verder te bezuinigen om de gevolgen van de lagere tarieven te compenseren, en zal profiteren van een lagere brandstofrekening. De aanhoudende zwakte van het pond zou ook kunnen helpen meer toeristen naar Engeland te lokken. Lufthansa, Air France-KLM en British Airways boeken verliezen of staan op het punt dat te gaan doen. Ryanair heeft daarentegen 5 miljard euro in kas en een netto schuld van slechts 105 miljoen euro. Als iemand zich een prijzenoorlog kan veroorloven, is het Ryanair wel. Geen wonder dat de beurskoersen van concurrerende luchtvaartmaatschappijen eveneens een duikvlucht maakten.