Cerberus laat verleden achter zich

Cerberus, de kwakkelende private-equityfirma, heeft moeite vaste grond onder de voeten te krijgen. De firma heeft een enorm verlies geleden op Chrysler. En nu heeft zij, afgezien van haar bezit van noodlijdende Amerikaanse autofinancieringsmaatschapppijen, ook nog eens problemen in Japan. Haar klaarblijkelijke belangstelling voor een veilige maar weinig opwindende farmaciedeal kan een poging zijn met een schone lei opnieuw te beginnen.

Een van de grootste kopzorgen van Cerberus – de belegging in Chrysler – is gelukkig voorbij. Cerberus en tientallen medebeleggers hadden 7 miljard dollar in de autoproducent gestoken, waarvan een groot deel verloren is gegaan toen het concern een door de Amerikaanse overheid ondersteunde faillissementsprocedure inging. Hoewel de auto-industrie in een veel groter gat is gevallen dan de meeste waarnemers hadden voorspeld, draagt zo’n uitkomst niet bij aan de reputatie van een bedrijvenopkoper bij beleggers.

Er zijn ook andere problemen. Cerberus heeft in mei een deel van het samen met anderen gekochte belang van 51 procent in GMAC verloren, toen de Amerikaanse regering 7,5 miljard dollar in deze autofinancieringsmaatschappij injecteerde en een fusie met Chrysler Financial zijn beslag kreeg. Het enige goede nieuws is dat de firma een faillissement heeft weten te vermijden en een betere toekomst tegemoet gaat.

Cerberus lijdt ook pijn in Japan. Om te beginnen heeft Kokusai Kogyo Holdings de operationeel directeur van de private-equityfirma voor de rechter gedaagd – een zaak die volgens Cerberus een storm in een glas water is. De firma bezit daarnaast 45 procent van Aozora Bank, die in het in maart geëindigde boekjaar enorme verliezen heeft geleden. De belegging van Cerberus lijkt nog steeds een positief resultaat op te zullen leveren, maar de beurskoers van Aozora is met meer dan 75 procent gekelderd sinds Cerberus de bank eind 2006 naar de beurs bracht.

Nu heeft de bedrijvenopkoper zijn oog laten vallen op Procter & Gamble’s divisie voor medicijnen op doktersrecept, die een waarde vertegenwoordigt van 3 miljard dollar, een transactie die Cerberus waarschijnlijk zonder partner zal aangaan. Het is niet de meest opwindende deal die je je kunt voorstellen. De belegging zou enigszins als een obligatie werken, door een tijd lang een redelijk voorspelbaar rendement op te leveren, om vervolgens te ‘verwelken’ nadat de patenten op de geneesmiddelen, waarvan de opbrengst met derden wordt gedeeld, over een paar jaar zijn afgelopen.

Door een veilige transactie als deze kan een deel van het ongebruikte beleggingskapitaal van Cerberus aan het werk worden gezet, zodat er een bescheiden kasstroom op gang komt en de nervositeit van beleggers wordt gesust. Toch is dit alles niet veel meer dan damage control. Dit soort belegging stabiliseert de portefeuille, maar levert waarschijnlijk geen interessant rendement op. Op andere plekken kunnen opnieuw problemen optreden.

Cerberus wil misschien proberen een nieuwe weg in te slaan, maar de misstappen uit het verleden zullen niet zo makkelijk worden vergeten.

Lauren Silva Laughlin

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com

    • Lauren Silva Laughlin