Ford zal schulden moeten afbouwen

Ford mag niet op zijn lauweren rusten. De autoproducent uit het Amerikaanse Detroit heeft vooruitgang geboekt bij het saneren van zijn activiteiten en zijn balans – het concern heeft dat gedaan zonder de hulp van een reddingsoperatie door de overheid of een faillissementsprocedure. En het bedrijf heeft marktaandeel gewonnen. Dat alles blijkt uit de beter dan verwachte resultaten over het tweede kwartaal. Maar om op de langere termijn de concurrentie aan te kunnen, heeft Ford nog een hoop werk te doen.

Het probleem is dat Ford het vanaf nu zal moeten stellen zonder een van zijn voornaamste voordelen van het afgelopen kwartaal. Een groot deel van zijn terreinwinst was een gevolg van het feit dat autokopers Chrysler en General Motors meden toen die bedrijven op een faillissementsprocedure afstevenden en daar doorheen gingen. Daardoor hoefde Ford minder lokkertjes te bieden, en kon het zijn prijsniveau verbeteren.

Nu beide Amerikaanse concurrenten de faillissementsprocedure met succes hebben doorstaan, zal de concurrentie waarschijnlijk toenemen.

Nadeel voor Ford is dat het nog steeds gebukt gaat onder verplichtingen die Chrysler en GM inmiddels van zich hebben afgeschud, via hun supersnelle, door de overheid ondersteunde faillissementsprocedures. Het concern heeft nog steeds een te groot dealernetwerk. En ondanks het sluiten van deals met vakbonden, obligatiehouders en crediteuren in het afgelopen kwartaal, heeft Ford nog steeds een schuldenlast van 26 miljard dollar. Het concern staat op het punt 6 miljard dollar extra te lenen van het Amerikaanse ministerie van Energie, en heeft nog een schuld van 11 miljard dollar bij het gezondheidszorgfonds van de vakbond.

Afhankelijk van de vraag hoeveel bruto verlies het concern aan het eind van het jaar zal hebben geleden, zou Ford 2010 moeten kunnen ingaan met een schuld ter hoogte van minimaal drie maal wat J.P.Morgan denkt dat de nettowinst van Ford zou kunnen zijn. Dat is minstens het tweevoudige van het niveau bij het nieuwe GM, en nog meer dan dat als rekening wordt gehouden met het kasgeld van GM.

Daardoor is Ford financieel in het nadeel. Het concern heeft nog 20 miljard dollar in kas om de inzinking te doorstaan, en heeft veel goede PR genoten, van gunstige recensies over zijn nieuwe modellen tot een goedkeurend knikje van president Obama. Maar wat Ford moet doen, is het terugdringen van zijn schuldenlast – door het organiseren van een nieuwe omwisseling van obligaties in aandelen of door het verkopen van meer gewone aandelen, of beide. De aandeelhouders zouden hun belangen zien verwateren, maar zij zouden ook weten dat Ford er in dat geval beter voorstaat om de concurrentie op de langere termijn aan te kunnen. Hoe eerder het bedrijf tot handelen overgaat, des te beter.

Antony Currie