Minister: grotere dreiging dan terrorisme

Groot-Brittannië wordt het zwaarst getroffen door het griepvirus en heeft een hulplijn ingesteld. Critici verwijten de regering bangmakerij.

De Mexicaanse griep verspreidt zich in Groot-Brittannië sneller dan in alle andere Europese landen bij elkaar. De afgelopen week liepen 100.000 mensen in het land de ziekte op, een verdubbeling ten opzichte van een week eerder. Het dodental staat op dertig.

Aangenomen wordt dat Groot-Brittannië zo hevig wordt getroffen doordat het nauwere banden met Noord-Amerika heeft dan andere Europese staten. Ook was Mexico tot voor kort een zeer populaire vakantiebestemming.

En dit is nog maar een voorproefje van wat de Britten in de herfst staat te wachten. Volgens prognoses van de regering kan dan 30 procent van de bevolking, ruim 18 miljoen mensen, worden geveld door de griep. Bedrijven stellen zich in op een situatie, waarbij een op de vijf werknemers ziek thuis zit.

Minister van Binnenlandse Zaken Alan Johnson, tot voor kort van Volksgezondheid, meent dat de pandemie een grotere bedreiging voor het land vormt dan het terrorisme. De belangrijkste medische adviseur van de regering, Sir Liam Donaldson, noemde de ziekte dinsdag „de grootste uitdaging in een generatie”.

In het zwartste scenario houdt de regering rekening met 65.000 doden, al gaf ze toe dat het daarbij om een slag in de lucht ging. Artsen worden overspoeld met telefoontjes van mensen, die vrezen dat ze de ziekte onder de leden hebben. Sinds gisteren probeert een nationale telefonische hulplijn met 1.500 medewerkers en een speciale website de artsen te ontlasten. Langs deze weg kunnen patiënten ook virusremmende geneesmiddelen verkrijgen, als de (niet-medische) medewerkers vermoeden dat iemand inderdaad griep heeft.

Sommige scholen zijn tijdelijk gesloten nadat leerlingen ziek waren geworden. De luchtvaartmaatschappijen British Airways en Virgin Airlines weren passagiers met symptomen die aan de Mexicaanse griep doen denken. Een lastige klus, nu de vakantiedrukte op gang begint te komen.

Bedrijven beginnen te merken dat sommige consumenten liever thuis blijven. Als de pandemie doorzet, zou het Britse nationale inkomen zo’n drie tot zes procent lager kunnen uitvallen dan anders het geval zou zijn geweest. Het economisch herstel kan daardoor worden vertraagd.

Chris Ostrowski, de Labour-kandidaat voor de tussentijdse verkiezing van gisteren in de stad Norwich voor een zetel in het Lagerhuis, moest zijn laatste verkiezingsbijeenkomsten afzeggen omdat hij geveld werd door de griep. De klimaatadviseur van premier Gordon Brown mocht van zijn baas niet mee naar de recente top van de G8 in Italië, omdat hij net was hersteld van de griep. Brown wilde niet riskeren dat hij de Amerikaanse president Obama of andere prominenten zou aansteken.

Hoewel er tot dusverre betrekkelijk rustig op de uitbraak is gereageerd, sloeg afgelopen weekend de paniek even toe, toen de organisatie van vroedvrouwen zwangere vrouwen aanraadde niet meer tijdens het spitsuur met het openbaar vervoer te reizen. Een andere organisatie adviseerde vrouwen met een kinderwens hun zwangerschap uit te stellen tot de griep zou zijn uitgewoed. „Was ik maar in Bagdad gebleven”, verzuchtte de zwangere Deborah Haynes, tot voor kort correspondent in Irak voor The Times, in een stukje in haar krant. De adviezen werden overigens door ministers als bangmakerij weggewuifd.

Critici maken de regering zelf juist dat verwijt. In veel gevallen blijkt de ziekte immers niet veel ernstiger dan een stevige verkoudheid. Volgens hen is het daarom onverstandig veel geld te spenderen aan de bestrijding ervan. Dat geld kan beter voor andere medische doeleinden worden gebruikt.

De griep noopt her en der tot aanpassingen. De anglicaanse kerk heeft een regel uit 1547 ingeroepen, destijds geïnspireerd door de builenpest, die gelovigen toestaat zich in tijden van nood aan de gemeenschappelijke toediening van de sacramenten te onttrekken. De wijnkelk hoeft daarom niet om beurten aan ieders lippen te worden gezet.

    • Floris van Straaten