Geen podiumplaats? Armstrong ligt er niet wakker van

Vanaf de aankondiging van zijn comeback had Armstrong een verborgen agenda.

Een eigen wielerploeg maakt daar deel van uit.

Alberto Contador mag in deze Ronde van Frankrijk de sportieve strijd winnen van zijn ploeggenoot Lance Armstrong. Podiumplaats? De recordwinnaar van de Tour vecht zich dagelijks leeg en lacht. Zijn echte strijd speelt zich al maanden af achter de schermen. Nietsontziend als in zijn beste tijden op de fiets trok Armstrong de macht bij Astana naar zich toe. Om volgend seizoen met vriend en ploegleider Johan Bruyneel een nieuwe, eigen ploeg te beginnen.

Volgens verwachting presenteert Armstrong vandaag na de tijdrit rond het meer van Annecy het Amerikaanse bedrijf Nike als sponsor van de ploeg waarmee hij volgend jaar de Tour wil rijden. Niet toevallig maakte Bruyneel eergisteren op de Belgische televisie bekend dat hij aan het eind van dit seizoen vertrekt bij Astana. „Valsspelerij”, reageerde Rini Wagtmans, de Nederlandse oud-renner die sinds 1992 optreedt als vertegenwoordiger van de Kazachstaanse wielerbond. „Dit schaadt de belangen van Astana en Contador. We hadden afgesproken om pas na het einde van de Tour over de toekomst te praten. Bruyneel moet nu zijn baas dienen en niet de belangen van Armstrong.”

Gisterochtend voor de start haastte de Belgische manager van Astana zich om Wagtmans te bellen en te verklaren dat hij niets van doen heeft met de persconferentie van de Amerikanen. Eerst nog wat laatste loodjes afhandelen voor zijn Kazachstaanse sponsors, zoals het winnen van de Tour de France. „Maar ik denk dat er meer Amerikanen op het eindfeest op de Champs Élysée worden uitgenodigd dan Spanjaarden of Kazachstanen”, zegt Wagtmans. „Ik vind dit niet respectvol naar Contador en de sponsors die al jaren veel geld in de wielersport stoppen.”

Vanaf de aankondiging van zijn comeback na drie jaar afwezigheid, in september 2008, had Armstrong een verborgen agenda. Hij wilde reclame maken voor Livestrong, zijn stichting voor kankerbestrijding met een omzet van rond de 300 miljoen euro. Hij wilde voor de achtste keer de Tour winnen. Maar hij wilde vooral een eigen wielerploeg. Zijn kledingsponsor Nike zou meedoen, zijn fietsenmerk Trek. En intussen kocht hij zich voor miljoenen in bij het fietsonderdelenbedrijf Sram. Als pilot zette hij snel de Livestrong-opleidingsploeg op met vriend Axel Merckx als ploegleider en het grote talent Taylor Phinney als kopman. Apart zwart-geel tenue, straks wellicht ook bij de profs.

„De shirts waren al in juni gedrukt”, smaalt Wagtmans. Het liefst had Armstrong volgens de Brabander al in de Tour gereden met zijn eigen ploeg. Maar zo snel gaven de Kazachstaanse sponsors zich niet gewonnen. Hoewel Armstrong alles uit de kast haalde. Een uitnodiging om eind vorig jaar met Bruyneel naar Kazachstan te gaan, sloeg hij af. Hij verscheen zelfs rond wedstrijden in kleding van zijn eigen sponsors, net als steeds meer renners en personeel. Voor de Giro sprak hij openlijk over een overname van de ploeg, na een paar dagen initieerde hij een actie om de sponsornamen op de shirts onzichtbaar te maken. Ook Bruyneel ageerde tegen de Kazachstanen en zette de ploeg publiekelijk te koop.

De sponsors gaven aanleiding voor onvrede door de betalingen op te schorten. Zij wilden zo afdwingen dat de nationale held Aleksandr Vinokoerov, wiens tweejarige dopingschorsing morgen afloopt, weer deel uitmaakt van de ploeg die in 2006 voor hem werd opgericht. Pas na intensief bemiddelen van Wagtmans, die als honorair consul van Kazachstan contacten heeft tot in de hoogste kringen, voldeden de sponsors aan de derde betalingstermijn in juni. Negen dagen te laat, maar het leverde Wagtmans voor de Tourstart in Monaco een staande ovatie op van de complete ploeg.

Vlak daarna verkondigde Vinokoerov op een persconferentie in het Astana-hotel dat hij zou terugkeren bij de ploeg en dat Bruyneel anders maar moest opstappen. De Belg grijpt die controversiële uitspraak nu aan om met Astana te breken. Terwijl hij in 2007 tegen de wil van zijn collega-ploegleiders de later wegens betrokkenheid bij een dopingaffaire geschorste Ivan Basso naar Discovery Channel haalde, wil hij Vino niet in zijn ploeg. Of hij wil gewoon weg omdat er een beter alternatief is. „Ik kan me niet voorstellen dat ik ooit met een andere ploegleider werk dan Johan”, zei Armstrong gisteren in de Franse sportkrant L’Equipe. Toeval?

Wagtmans en de Kazachstanen staan erbij en kijken ernaar. Alle betalingen overgemaakt, toestemming gegeven voor reclame-uitingen van Livestrong. En nu toch de manager kwijt die de ploeg mede groot maakte, met zeges van Contador in Giro, Vuelta (2008) en wie weet de Tour. De Spanjaard mag het geel naar Parijs brengen, zijn toekomst is onzeker. Een overstap naar het Spaanse Caisse d’Epargne? Volgens Wagtmans heeft hij nog een jaar contract met Olympus, het Luxemburgse bedrijf waarin de betalingen van Astana worden geregeld en dat de licentie bezit. De Kazachstanen willen het liefst tot 2013 door met de beste klimmer ter wereld. Maar wat wil hij zelf?

Armstrong mag de Tour dan niet winnen, zijn toekomst is een stuk helderder dan die van Contador. Een nieuwe eigen ploeg, waarin zijn zakelijke belangen zijn gewaarborgd. Bruyneel als gedroomde ploegleider. Een licentie?

Pat McQuaid, voorzitter van de internationale wielerunie, zei al bij de start van de Tour in Monaco dat de comeback van de Texaan een zegen was voor de wielersport. Armstrong wint zelfs als hij verliest.