Bruyneel en Armstrong weg bij Astana

Terwijl zijn kopman Alberto Contador leidt in de Tour de France heeft ploegleider Johan Bruyneel gisteren bekendgemaakt dat hij na dit seizoen vertrekt bij Astana. Vrijwel gelijktijdig kondigde Lance Armstrong op twitter aan dat hij morgen de sponsor zal presenteren van zijn eigen, nieuwe ploeg. Daarmee verlaat ook de recordwinnaar van de Tour, die als tweede in het algemeen klassement vandaag aan de laatste Alpenrit begon, de Kazachse ploeg waarin hij dit jaar zijn comeback maakte.

„Astana is voor mij na dit jaar een afgesloten hoofdstuk”, zei Bruyneel voor de Belgische televisiezender Sporza. De Belg was ploegleider van Armstrong bij zijn zeven Tourzeges tussen 1999 en 2005. De twee zijn goed bevriend en delen zakelijke belangen. Het ligt voor de hand dat Armstrong, die ook volgend jaar de Tour rijdt, en Bruyneel samen een nieuwe ploeg zullen opzetten. Armstrong heeft al contracten met kledingsponsor Nike, fietsenmerk Trek en is mede-eigenaar van fietsonderdelenfabrikant Sram. Met zijn stichting Livestrong sponsort hij sinds dit jaar een eigen opleidingsploeg, geleid door Axel Merckx.

De Nederlandse oud-renner Rini Wagtmans, sinds 1992 vertegenwoordiger van de Kazachse wielerbond, had vanmorgen namens de sponsors van de Astanaploeg contact met Bruyneel. „Hij vertelde me dat hij niets te maken heeft met de persconferentie van morgen. Die wordt gehouden door Armstrong en het zou gaan om de aankondiging dat Nike volgend jaar de nieuwe sponsor van zijn ploeg wordt. Maar Bruyneel houdt zich aan de afspraak met Astana, dat pas na het einde van de Tour over de toekomst zal worden gesproken.”

De bekendmaking van Bruyneel en Armstrong volgt op een slepende machtsstrijd bij Astana. De Kazachse sponsors willen een rentree van Aleksandr Vinokoerov, de beste renner van hun land, wiens tweejarige schorsing wegens doping overmorgen afloopt. Bruyneel en Armstrong speculeerden al in de Giro over een overname van de ploeg. Door geruzie over betalingen dreigde Astana zelfs de Tour te missen. Pas half juni werd door bemiddeling van Wagtmans een compromis bereikt.

Geletruidrager Alberto Contador reageerde afwachtend. „Ik weet er niets van en dus zeg ik er ook niets over.” Zijn ploeggenoot Benjamin Noval verklaarde voor de Tour dat Contador niet gelukkig was met de komst van Armstrong en de houding van Bruyneel, die nadrukkelijk voor de Texaan koos.

Wagtmans stelt dat de Spaanse kopman geen contract heeft met Bruyneel maar met Olympus, een Luxemburgs bedrijf dat eigenaar is van de wielerploeg. „Wij willen graag verder met Contador. De sponsors hebben aangegeven dat ze na 2010, als het huidige contract afloopt, nog drie jaar verder willen met een verhoogd budget.”