Assassins

De Oude Man van de Berg. Zo noemde de beroemde Venetiaanse handelaar Marco Polo (1254-1324) de heerser van het gevreesde volk van de Assassijnen, over wie hij tijdens zijn ontdekkingsreis lugubere verhalen hoorde.

De Oude Man had een burcht in Alamoet, in het noorden van het huidige Iran. Achter deze vesting liet hij ‘de mooiste en grootste tuin van de wereld’ aanleggen, met riviertjes vol honing en wijn, en met lieflijk zingende meisjes. In dit paradijs dropte de Oude Man af en toe twaalfjarige, met opium gedrogeerde jongens, die er de tijd van hun leven hadden. Later gaf de Oude Man hun een slaapdrank, waarna ze weer terug naar de burcht werden vervoerd. Na ontwaken vertelde de Oude Man de ontgoochelde jongens hoe ze weer in het paradijs konden terechtkomen: door één van zijn vijanden met een dolk te vermoorden. Hoewel zo’n aanslag ook tot de dood van de jongens zelf zou leiden (daar zorgden de lijfwachten van het doelwit wel voor), bedachten zij zich geen moment. ‘Op die manier ontliep niemand zijn lot als de Oude Man van de Berg hem wilde laten doden,’ aldus Marco Polo.

Zoals veel verhalen uit Polo’s reisverslag is deze passage een mix van oosterse en westerse mythen. Maar zij bevat waar gebeurde elementen. De Assassijnen, een sektarische afsplitsing van shi’itische moslims, waren tussen de elfde en dertiende eeuw na Christus gevreesd in zowel hun eigen regionen – Iran en Syrië – als in de westerse wereld (zie het Franse en Engelse woord voor (sluip)moordenaar). Door ingenieuze infiltratietechnieken, absolute toewijding aan hun almachtige leider en gerichte aanslagen op soennitische en westerse doelwitten, wisten zij grotere en sterker geachte tegenstanders ernstige schade toe te brengen.

Negen eeuwen later is het door de Assassijnen geïntroduceerde zelfmoordterrorisme nog steeds populair. Dat bleek afgelopen week weer, toen jonge leden van de aan Al-Qaida gelinkte organisatie Jemaah Islamiyah zich opbliezen in een hotel in Jakarta. Het kan bijna niet anders dat ook hun werd beloofd in het welbekende paradijs met 77 maagden terecht te komen. De Oude Man van de Berg heeft in Osama bin Laden een waardig opvolger gekregen.

jaap cohen