De dure Raboploeg snakt naar Parijs

De topploeg van Rabobank is in de Ronde van Frankrijk nagenoeg onzichtbaar.

Onder de nieuwe leiding zijn de resultaten er sinds 2008 niet op vooruitgegaan.

Kopman Denis Mensjov glorieus winnaar van de Ronde van Italië. Topprestaties van Robert Gesink (23) in het hooggebergte van de Dauphiné Libéré. Zeges van drievoudig wereldkampioen Oscar Freire in Romandië. Gesteund door vaste waarden als Laurens ten Dam, Joost Posthuma of Stef Clement, zelf ook al succesvol dit seizoen. Omringd door een staf van professionele begeleiders: trainer, artsen, verzorgers, mecaniciens, ploegleiders. Een sponsorcontract tot en met 2012. Stuk voor stuk zekerheden waarmee de Raboploeg begon aan de Tour de France.

Bij het ingaan van de laatste week snakt een van de duurste ploegen van het peloton naar het einde. Mensjov faalt tot nu toe, en wekt zelfs ergernis in zijn eigen ploeg. Gesink verbijt zich thuis nadat hij na rit vijf uitviel met een polsbreuk. Posthuma en Ten Dam smakten hard tegen het asfalt, Clement deed veel zinloos kopwerk. Zelfs Freire zit niet in de wedstrijd. Qua resultaten dreigt een afloop zoals in 1999, toen Rabo volledig werd weggereden, omdat de medische begeleiding achter bleef bij de andere teams. Michael Boogerd, dat jaar een van de beste renners ter wereld, eindigde als 51ste. Bij de start van de tweede Alpenrit is Ten Dam nu de beste Raborenner: 50ste.

„We vinden het niet in orde zoals er is gereden”, sprak directeur Harold Knebel na de etappe naar Besancon, waar zijn ploeg opnieuw de slag miste. Gisteren op de rustdag haastte de ex-bankier zich om zijn woorden te nuanceren. Waarschijnlijk was hem uitgelegd dat kritiek op de eigen renners tijdens de Tour not done is. En ligt het wel aan de renners? Zie Ten Dam cum suis strijden om zich terug te vechten in de wedstrijd.

Het is te makkelijk om de onzichtbare Rabo’s weg te zetten tegenover de vrolijke vrijbuiters van Skil-Shimano. „Alles wat we doen is goed”, jubelde Albert Timmer na weer een gelukte vlucht. Rabo koos voor de Tour volledig in dienst te rijden van favoriet Mensjov en anders Gesink. Zo’n systeem laat zich niet met een schakelaar omzetten als de Nederlandse klimmer uitvalt en de ervaren Rus te laat aangeeft niet goed te zijn.

„Mensjov is moeilijk te peilen”, moest Knebel gisteren toegeven. Blijkbaar is ook zijn in 2008 ingezette koerswijziging van intensieve begeleiding en interne controle niet bestand tegen Russische ondoorgrondelijkheid. Zoals Theo de Rooij, gisteren als toerist voor het eerst terug in de Tour, in 2007 de handel en wandel van de Deen Michael Rasmussen niet kon peilen. En moest opstappen.

„De beste sportploeg ter wereld”, bulderde interim-directeur Henri van der Aat bij het begin van 2008 als doelstelling. „Aanvallend wielrennen”, knalde Knebel er dit jaar overheen. Maar onder de nieuwe leiding zijn de resultaten er niet op vooruitgegaan.

Knebel schaakt op een ander bord dan zijn renners en personeel. Zijn hoofddoel is om Rabo onbeschadigd te loodsen langs de mijnenvelden van dopingaffaires uit het verleden. Pas laat gaf de ploegleiding tijdens de Tour enige openheid over getuigende renners in Oostenrijk, in verband met de Weense bloedbank Humanplasma. Het eerste bewijs van doping moet nog worden geleverd. Maar is het toeval dat voor Boogerd, ook genoemd in de affaire, geen plek meer was bij de ploeg? Thomas Dekker werd vorig jaar geloosd, waar Mensjov juist contractverlenging kreeg. Nu zou een bod van het Russische Katoesja op Mensjov, een van de getuigen in Wenen, misschien niet eens slecht uitkomen.

Sponsor Rabobank stopt nog altijd miljoenen in de Nederlandse wielersport. „Als doping in de ploeg structureel is, trekken we de stekker eruit”, luidt een cruciale paragraaf in het contract. De bank hoeft er slechts twee woorden aan toe te voegen om de wielerploeg te bevrijden van een molensteen: ‘vanaf nu’. Streep onder het verleden en met deskundige wielermensen aan het roer terugvechten, zoals de geslagen ploeg van 1999 dat deed. Wie kijkt niet uit naar een Tourstart in Rotterdam van een ploeg met Robert Gesink, Lars Boom en wie weet Theo Bos?