BAA heeft weinig opties zijn financiële nood te lenigen

BAA moet financieel spitsroeden lopen. De Britse luchthavenbeheerder heeft vorige week een gedwongen verkoop van Gatwick vermeden door een bod van naar verluidt 1,4 miljard pond (1,6 miljard euro) van Manchester Airport af te wijzen. BAA, en zijn meerderheidsaandeelhouder Ferrovial, zouden slechts genoegen willen nemen met een bod dichterbij de door de toezichthouder vastgestelde waarde van 1,56 miljard pond. Maar de noodzaak van snelle verkoop blijft. En zelfs daarmee zou BAA niet uit de problemen zijn.

BAA heeft zichzelf enige speelruimte verschaft door beroep aan te tekenen tegen het besluit van de Britse mededingingsautoriteit om de luchthavenbeheerder te splitsen. Het beroep dient in oktober en er wordt een beslissing verwacht in december. Als BAA verliest, kan de firma opnieuw in beroep gaan bij het Britse hof, wat nog eens vier tot zes maanden uitstel oplevert.

Maar BAA zal het daar niet op aan willen laten komen. Als de firma de tweede beroepszaak ook zou verliezen, bestaat het gevaar dat de verkoop van Gatwick wordt toevertrouwd aan een speciale gevolmachtigde, hetgeen niet bepaald een aantrekkelijk vooruitzicht is. Bovendien moet BAA vóór maart volgend jaar 1 miljard pond aan schuld terugbetalen. Maar de firma genereert ieder jaar slechts een vrije kasstroom van zo’n 400 tot 500 miljoen pond.

In theorie zou BAA obligaties kunnen uitgeven om het financieringsgat te vullen. Maar dat lijkt nu nog geen realistische optie. Beleggers in obligaties maken zich zorgen over een nieuw voorstel van de regering om een ‘speciale bestuurder’ te benoemen om Heathrow, de belangrijkste luchthaven van BAA, open te houden mocht de firma failliet gaan. Als de regering dit voorstel doorzet – en zij zal daar pas in het najaar een besluit over nemen – zou dat slecht zijn voor de crediteuren. Hun kans de hand te leggen op Heathrow, als BAA zijn schulden niet zou kunnen afbetalen, zou erdoor worden gedwarsboomd.

Op de korte termijn zou een verkoop van Gatwick de druk van de ketel halen. Maar in 2011 moet opnieuw 2,6 miljard pond worden terugbetaald, inclusief de achtergestelde leningen bij de houdstermaatschappij waaronder BAA ressorteert. Ook het afstoten van Stansted, nóg een Londense luchthaven die van de mededingingsautoriteit moet worden verkocht, zou het gat bij lange na niet dichten.

Als de obligatiemarkten tegen die tijd niet openstaan voor BAA, zullen de aandeelhouders uiteindelijk misschien over de brug moeten komen. Het is niet helemaal duidelijk of die aandeelhouders, waaronder het staatsfonds GIC uit Singapore, bereid zouden zijn nog meer geld in een belegging te steken die de afgelopen drie jaar alleen maar hoofdbrekens heeft opgeleverd. Dan zou Ferrovial opnieuw tot lastige onderhandelingen worden veroordeeld, ditmaal met de obligatiehouders van BAA.