Tom Boonen laten ze niet gauw vallen

Soigneur Dirk Nachtergaele blijft in bijzondere mensen als Tom Boonen geloven.

De mooiste en beste renner van België staakt de strijd.

Dirk Nachtergaele had zaterdagmorgen nog volop vertrouwen in zijn mooiste troetelkind. Tom Boonen zou er wel bovenop komen, zei de Belgische soigneur van de Quickstepploeg met het van hem bekende optimisme.

Nachtergaele had sowieso alle reden tot lachen. Zojuist had hij voor de start uit handen van Tourdirecteur Christian Prudhomme de medaille de la reconnaissance ontvangen vanwege zijn dertigste Tour de France. Eigenlijk is dit zijn 31ste, maar dat kon niets van zijn voortdurende blijdschap wegnemen. De Belg, geboren in 1951, is een dankbaar mens. Zoals Nachtergaele dankbaar is dat hij met renners als Boonen – in navolging van Jan Raas, Didi Thurau, Eric Vanderaerden, Eddy Planckaert, Johan Museeuw en Franco Ballerini – heeft kunnen werken.

Hij heeft al zijn renners lief, hoe uitzonderlijk en lastig ze ook kunnen zijn. Neem Boonen, de mooiste wielrenner van België van dit moment, die de Belgische wielersupporters het ene moment in extase brengt en het andere moment tot wanhoop. Nachtergaele masseert graag zijn sterke benen en biedt hem altijd een luisterend oor. Wanneer Boonen bezorgd is, zich niet in vorm voelt, de wereld niet meer vertrouwt, dan probeert Nachtergaele hem op te beuren en met nog meer aandacht aan te raken.

Zoals tijdens de eerste weken van de Tour. „Boonen kwam niet in goeden doen aan de start in Monaco, hij voelde zich zwak”, weet Nachtergaele, die al achttien jaar soigneur is en met zijn renners 13 keer Parijs-Roubaix en 64 Touretappes won. „Ik weet niet waardoor het kwam. Misschien door die arbitragezaak vlak voor de Tour, of hij wel of niet mocht starten. Je weet het nooit.”

Over de cocaïneaffaires van Boonen en diens escapades in het uitgaansleven met andere vrouwen dan zijn eigen Lore, zwijgt Nachtergaele liever. „Tom is nu een jongen met charme. En dat kan hij niet verstoppen. En hij is een talentvolle renner, die veel heeft gewonnen. Dan is het zeker moeilijk nederig te blijven, vooral ook als je zo’n geweldig mens bent.”

Een paar jaar geleden schreef vrijetijdsschrijver en -dichter Nachtergaele speciaal voor Boonen een gedicht. Aan de vooravond van de Ronde van Vlaanderen stak hij een briefje in zijn zak met de volgende tekst:

Bon ton,

Belgische hoop

Vlaamse adonis

Vlaming op de weg

Naar nog meer roem en eer

Nooit versagen

Nimmer opgeven

Met z’n allen achter hem

Licht gehavend

Zijn ploeg

Naar groot succes geloodst

Tom Boonen won die dag de Ronde van Vlaanderen.

Gistermorgen verscheen Boonen niet aan de start in Pontarlier voor de vijftiende etappe. Hij was doodziek, had de hele nacht niet geslapen, had moeten overgeven en bracht uren op de wc door. Boonen weet de algehele malaise aan een virus dat hem al sinds het begin van de Tour parten zou hebben gespeeld. Hij was een paar keer gevallen, liep verwondingen op en daarbovenop werd hij ook nog eens geconfronteerd met een (waar) verhaal in een boulevardblad over uitstapjes met een andere vrouw.

Patrick Lefevere, de manager van Quickstep, zei het zaterdagmorgen rondom de ceremonie met Nachtergaele nog: „Uitzonderlijke mensen als Boonen hebben het moeilijk. Toen ik hem jaren geleden een etappe in de Ronde van België zag winnen, heb ik met hem gesproken. Ik heb hem niet gewaarschuwd. Ik heb alleen maar gezegd: ‘we gaan onmiddellijk naar de tabloids om je voor te stellen. Want ze zullen nog veel over je schrijven.’ Zo’n rare smurf had ik nog nooit gezien. Een man met zo’n uitstraling, die lach en die charme, en ook nog veel talent, moet je beschermen. Maar hoe? Toen de wereld opgewonden raakte van David Beckham met die Rebecca Loos, zei ik nog tegen Dirk: ‘Als het in Manchester regent, druppelt in het in de Kempen.’ Ik doelde op Boonen.”

Lefevere wijst naar Nachtergaele. „Met zo’n soigneur in de ploeg kun je veel bereiken. Dirk trekt vaak aan mijn jasje als een renner problemen heeft. Want Dirk hoort en ziet alles, en hij heeft mensenkennis. Maar zeg mij hoe je een mens als Tom kunt beschermen tegen de wereld? Vergelijk hem met Michael Jackson. Die was uiteindelijk zichzelf niet meer. Tom nog wel, maar hij moet leren niet te vriendelijk te zijn en nee te zeggen tegen vrouwen. Dat is onmogelijk.”

Nachtergaele wil zeker altijd doen wat binnen zijn mogelijkheden ligt. Hij leest veel over psychologie. „Ik wil de mens begrijpen. Maar ik ben geen psychotherapeut. Daar heeft Tom andere mensen voor.” Hij vergelijkt Boonen met een van de vele vorige ‘slachtoffers’ van de Belgische wielercultuur, Frank Vandenbroucke, die ten onder ging aan te veel talent, aan roem, drugs en andere middelen die zijn hoofd in de war brachten. Nachtergaele had hem jaren onder handen. „Maar ik had geen greep meer op hem. Hij deed dingen buiten mij om. Het is zo jammer dat die jongen kapot is gegaan, hij was echt het grootste talent van de laatste vijftien jaar in België.”

Vandenbroucke probeert terug te keren in het wielerpeloton. Vorige week won hij een koers, na een solo, bij de amateurs. „Ik zie Frank wel eens. Nog altijd een mooie jongen. En altijd vriendelijk. Je kunt niet boos op hem worden. Nooit, wat hij ook verkeerd doet. En dat is ook met Tom Boonen. Ik hou van hem, ik hou van mensen. Zo’n mens moet je blijven helpen. Ik heb tien jaar met Peter Post gewerkt en achttien jaar met Lefevere. Wat ik van die mannen heb geleerd, zal ik niet vergeten: altijd blijven motiveren, altijd mensen terug op de rails krijgen. Dat gaat met Tom Boonen ook gebeuren.”