Belangenverkopen verdoezelen verliezen Citi en Bank of America

Bank of America en Citigroup proberen zo stoer mogelijk voor de dag te komen. De twee kwakkelende megabanken onthulden op 17 juli schijnbaar behoorlijke winstcijfers over het tweede kwartaal, van respectievelijk 3,2 miljard en 4,3 miljard dollar. Sommige divisies deden het inderdaad goed en er waren ook een paar glimpjes hoop voor de toekomst. Maar de resultaten waren voor een groot deel afhankelijk van de verkoop van belangen voor een gezamenlijk bedrag van 20 miljard dollar en van een klein beetje hulp van de belastingbetaler. Als je deze factoren buiten beschouwing laat, verloren beide firma’s ieder meer dan 2 miljard dollar.

Citi kreeg bijvoorbeeld een opkikkertje van 11,1 miljard dollar – 6,7 miljard dollar na belastingen – door zijn beursmakelaar Smith Barney weg te sluizen in een door Morgan Stanley gecontroleerde joint venture. Zonder die eenmalige baten verloor Citi in feite 2,4 miljard dollar. Maar het belastingtarief voor de firma bedroeg slechts 17 procent. Bij het gebruikelijke tarief van 33 procent zou Citi nog eens 1 miljard dollar extra hebben verloren.

Bank of America (BofA) wist ondertussen 9,1 miljard dollar binnen te halen uit de verkoop van bedrijfsonderdelen en een deel van haar belang in China Construction Bank. Na dat te hebben belast en 845 miljoen aan belastingvoordelen te hebben afgetrokken, verdwijnt de kwartaalwinst van BofA, om te worden vervangen door een verlies van 4,6 miljard dollar.

Toch is het allemaal niet echt zo beroerd als het lijkt. Beide banken kregen een tik doordat de spreads op hun eigen schulden verbeterden. Vanuit financieringsoogpunt is dat goed nieuws. Maar op grond van de vreemde boekhoudkundige verplichting in de VS, die banken dwingt hun schulden marktconform te boeken, hebben ze geld verloren. Als die verplichting buiten beschouwing wordt gelaten, daalt het verlies van Citi naar 3 miljard dollar en dat van BofA naar 2,1 miljard dollar.

Maar er is ook goed nieuws. Om te beginnen hebben de belangenverkopen en andere maatregelen om kapitaal binnen te halen de twee banken veel sterkere balansen opgeleverd. Hun zakenbankdivisies boekten ook goede resultaten, evenals de hypotheekdivisie van BofA. Citi is er zelfs in geslaagd een paar van haar ‘giftige’ hypotheekbezittingen op te waarderen. Bovendien zijn er tekenen dat het tempo waarin de betalingsachterstanden bij consumentenkredieten oplopen, afneemt.

Toch verwacht zelfs topman Ken Lewis van BofA niet dat dat vóór volgend jaar veel invloed zal hebben. En nu de werkloosheid nog steeds stijgt, kan de toestand van die betalingsachterstanden weer net zo makkelijk verslechteren. Als Citi en BofA niet meer belangen kunnen afstoten, betekent dat waarschijnlijk dat verliezen moeilijker te vermijden zullen zijn.

Antony Currie