Britse troepen eisen extra helikopters

De Britse troepen in Afghanistan hebben dringend behoefte aan meer helikopters voor de strijd tegen de Talibaan in het zuiden van Afghanistan. Dat zegt sir Jock Stirrup, de stafchef van de Britse strijdkrachten.

Volgens Stirrup zouden met dat extra materieel gewonden en doden aan Britse zijde kunnen worden voorkomen. „We hebben zoveel helikopters nodig als we maar kunnen krijgen”, aldus Stirrup, die gisteren overleg voerde met premier Gordon Brown in Londen. De premier sprak de afgelopen dagen bij herhaling tegen dat de strijdkrachten onvoldoende helikopters zouden hebben.

Deze suggestie was onder meer door de oppositie gedaan nadat sinds begin juli al 15 Britse militairen omkwamen, deels door bermbommen. Gisteren viel bij een patrouille te voet de zestiende dode van deze maand en nummer 185 sinds Britse militairen in 2001 in Afghanistan arriveerden.

Ook een defensiecommissie van het Lagerhuis concludeerde donderdag dat de Britse troepen in de provincie Helmand over onvoldoende helikopters beschikken. Volgens Stirrup wordt er al koortsachtig gewerkt om helikopters van het type Merlin, die tot voor kort in Irak dienst deden, gereed te maken voor operaties in Afghanistan. Ook acht Chinook-helikopters, die al jaren ongebruikt aan de grond staan wegens technische problemen, worden zo snel mogelijk in orde gemaakt. De circa 9.000 Britten in Afghanistan hebben zo’n 25 helikopters tot hun beschikking. Ter vergelijking: de 10.000 Amerikanen die sinds kort in Helmand zitten hebben er vier keer zoveel.

Het hoofd van de landmacht, generaal Richard Dannatt zal een „boodschappenlijst” indienen bij premier Brown van zaken waaraan behoefte is – zoals onbemande vliegtuigen, waarmee tijdig gesignaleerd zou kunnen worden waar de Talibaan bermbommen leggen. De regering heeft toegezegd de lijst zorgvuldig te zullen bekijken.

Dannatt heeft er de laatste maanden ook op gezinspeeld dat hij meer troepen nodig acht in Afghanistan. De regering is daarop tot dusverre niet ingegaan.