Ouwehands Dierenpark

Dierentuin populair De recente groeicijfers van Ouwehands Dierenpark sporen met het landelijke beeld van álle dierentuinen in Nederland. Volgens de NVD (Nederlandse Vereniging van Dierentuinen) bezochten in 2008 ruim 10,58 miljoen mensen een van de vijftien aangesloten dierenparken. Dat was 1,5 procent meer dan het jaar ervoor, om precies te zijn: 166.008 bezoekers. Best bezochte dierentuin van Nederland is de Rotterdamse Diergaarde Blijdorp met 1,57 miljoen bezoekers, gevolgd door Burgers’ Zoo in Arnhem met 1,52 miljoen... Beekse Bergen, 08-07-09. Sfeerbeeld van Safaripark Beekse Bergen, zomerserie ECO. Foto Leo van Velzen NrcHb. Velzen, Leo van

Nee, het is niet door de crisis dat de familie Tromp-Van der Rest uit Wormer deze zomer niet op reis gaat, maar kiest voor dagtochtjes in eigen land. Willem Tromp (45) is voor zichzelf begonnen als meet- en regelmonteur. Zijn baan bij Imtech heeft hij dan ook vrijwillig opgezegd; hij is geen slachtoffer van de recessie. „Ik wilde altijd al een eigen bedrijf starten. De markt daarvoor is nu gunstig.”

Door de vele klussen die hij krijgt aangeboden, ontbreekt het hem aan tijd om uitgebreid op vakantie te gaan. „Aan het eind van het jaar hoop ik dat we een weekje naar de zon kunnen.”

Deze zomer moeten zijn kinderen Tinka (4) en Max (8) het doen met het openbare zwembad om de hoek van hun huis, het strand aan de Noord-Hollandse kust en af en toe wat verder weg. Op een regenachtige dag in juli ondernam het vierkoppige gezin een autorit van ruim honderd kilometer naar Rhenen voor een bezoek aan Ouwehands Dierenpark. „Ik had gratis kaartjes gespaard bij Sisi”, zegt moeder Bonnie van der Rest.

De familie uit Wormer is een van de schaarse bezoekers deze dag in de dierentuin op de Grebbeberg. Het is fris, hooguit 14 graden, en het regent bijna onafgebroken. De meeste dieren vertonen zich niet. Ze blijven in hun hokken of staan stokstijf onder een boom te schuilen. Een paar actieve beesten uitgezonderd: de groep knalroze Cubaanse flamingo’s die zichzelf wassen in de regen, een enkele beer in het Berenbos die zijn vacht tegen een boom krabt en het half jaar oude ijsbeertje Walker, dat spartelend in zijn bassin aan het spelen is met een plastic emmer.

Het weer heeft meer invloed op Ouwehands dan het economische tij. Directeur Robin de Lange schrikt eerder van een slecht weerbericht dan van de jongste werkloosheidscijfers. Crisis is „juist goed” voor de dierentuin, laat de eigenaar van de dierentuin, Marcel Boekhoorn, lachend door de telefoon weten. „We hebben meer bezoekers dan ooit.”

Het dierenpark kent zijn oorsprong in economisch barre tijden: het werd tijdens de recessie van de jaren dertig opgericht. Toen de kippenboerderij van Cor Ouwehand in die jaren nauwelijks meer iets opbracht, besloot hij zijn fokbedrijf om te bouwen tot een bezoekerspark om zijn populaire sierkippen en andere exotische hobbydieren tegen betaling aan het publiek te tonen.

Directeur De Lange bevestigt de groeiende populariteit van de nu 77 jaar oude dierentuin. „In de eerste helft van dit jaar, met een prachtig warm voorjaar, is het aantal bezoekers opnieuw opgelopen.” De laatste jaren zit de dierentuin uit Rhenen sowieso in de lift: 910.000 bezoekers vorig jaar. In 1999, vóór investeerder Boekhoorn er miljoenen in stak, waren dat er iets meer dan 300.000. Uitgedrukt in geld: de omzet van het bedrijf ligt rond 10 miljoen euro. In 2007 werd volgens het laatste gedeponeerde jaarverslag een winst geboekt van ruim vier ton.

Het succes van de dierentuin komt volgens De Lange door de vernieuwingen die de afgelopen jaren zijn doorgevoerd. Gemiddeld investeert Boekhoorn zo’n 2 miljoen euro per jaar, om het park aantrekkelijk te houden. Ook de opnames van de populaire kindersoap Zoop hielp mensen de weg naar Rhenen te vinden.

„Alleen dieren tonen is niet genoeg”, zegt De Lange. En dus verrezen er speeltuinen, speciale voederprogramma’s waaraan kinderen kunnen meewerken, spectaculaire dierenverblijven (een houten loopbrug over het Berenbos, binnenkort glazen koepels op het pinguïnstrand), uitgebreide horecavoorzieningen en een theatertent. „Als we dit soort innovaties niet doen, vallen we stil”, zegt De Lange, die streeft naar een bezoekersaantal van 1 miljoen.

Het herfstachtige weer van deze dag maakt het plezier er voor de familie Tromp-Van der Rest niet minder om. Terwijl de kinderen in de vele klimtoestellen hangen, drinken vader en moeder een kopje koffie in RavotAapia, een overdekte ‘speeljungle’ van vierduizend vierkante meter. „Deze dierentuin is veel leuker dan Artis. Groter, en er is meer te beleven”, zegt moeder Bonnie van der Rest.

Later tijdens deze vakantie zal het gezin uit Noord-Holland niettemin toch ook nog eens een bezoekje aan de Amsterdamse dierentuin brengen. „Ook daar heb ik inmiddels vier vrijkaartjes voor gespaard, bij de Dekamarkt.”