Maar wie zijn dan die Leeuwinnen van Oranje?

De Nederlandse voetbalsters plaatsten zich voor het EK en zitten op een stijgende lijn.

Nu nog landelijke bekendheid verwerven: via de Yes en de Margriet.

Een van de toeschouwers in het Olympisch Stadion kan het niet meer aanzien. „Hou die loempia tegen”, brult hij naar verdedigster Daphne Koster. China is net op voorsprong gekomen en een tweede tegendoelpunt hangt in de lucht. Maar dan zorgt Karin Stevens vanuit het niets voor de gelijkmaker. „Hup, Holland, hup”, galmt het over de goed gevulde tribunes.

Woensdag werd Nederland tweede in de 4 Nations Cup, een voorbereidingstoernooi op het EK voetbal in Finland. Bondscoach Vera Pauw sprak na afloop van de 4-2-nederlaag tegen China van „een leermoment” in de aanloop naar het EK. „Er waren over en weer kansen, maar China wist ze beter te benutten. Op dit niveau worden fouten meteen afgestraft; dat is nu glashelder.”

De videoanalisten van het begeleidingsteam zullen lang napraten over het treffen met de achtvoudig kampioen van Azië. Want hoewel de formatie van Pauw een paar uitblinkers telde, onder wie verdedigster Dyanne Bito, presteerden anderen onder hun kunnen. „Misschien was het vermoeidheid”, zei aanvoerder Daphne Koster na afloop. „En pech. Drie, vier ballen die verkeerd vallen en je geeft de wedstrijd uit handen.”

Reden tot paniek is er volgens de speelsters en staf niet. Want sinds het elftal zich vorig jaar voor het EK kwalificeerde – een noviteit in de geschiedenis van het Nederlandse vrouwenvoetbal – gaat het gestaag bergopwaarts. Op papier mag Nederland dan een van de laagst gerangschikte ploegen zijn op het EK, op het veld werd een aardige reputatie opgebouwd dankzij zeges op onder meer Frankrijk en Spanje. Zelfs Duitsland moest twee jaar geleden alle zeilen bijzetten tijdens een EK-kwalificatieduel met Nederland in Volendam. De wereldkampioen won met 1-0, maar overtuigend was die zege allerminst.

Afgaand op de wedstrijden in het Olympisch Stadion zijn de speelsters sindsdien een stuk zelfverzekerder geworden. Lieten zij de kopjes in het verleden nog wel eens hangen bij een achterstand, tegenwoordig wordt er flink geknokt. Dat was vooral goed te zien bij het oefenduel van afgelopen maandag tegen Zuid-Afrika, toen Nederland met 3-2 won na een vroege tegengoal van Lebogang Thobejane. Pauw constateerde na afloop van die wedstrijd dat haar ploeg niet overtuigend gespeeld had, maar dat het met de wilskracht wel goed zat.

Ook conditioneel komen de speelsters niet meer in de problemen, oordeelt Raymond Verheijen. Sinds begin dit jaar staat hij het team bij als inspanningsfysioloog. „Waar de meiden vroeger nog wel eens tegen de grond werden gegooid in onderlinge duels staan zij nu stevig op hun benen. Ze zijn minder snel moe, hun handelingssnelheid is groter. Het wordt interessant om te zien of zij zich in de groepsfase tegen de drie fysiek sterke tegenstanders Finland, Denemarken en Oekraïne weten te weren.”

Verheijen stelde in overleg met Pauw een trainingsprogramma samen in de aanloop naar het EK. Daarbij legt hij veel nadruk op uithoudingsvermogen en intensiteit. „De bedoeling is niet dat de speelsters meer trainingsuren maken”, zegt de man die eerder met succescoaches Frank Rijkaard, Dick Advocaat en Guus Hiddink samenwerkte. „Nederland traint het minste van alle ploegen die meedoen aan het EK. Maar de uren die we trainen worden goed besteed. Het tempo ligt hoog, de pauzes tussen de partijtjes zijn kort. Op deze manier verleggen we grenzen en voorkomen we blessures.”

Zijn bevindingen worden beaamd door de speelsters. „Door die explosiviteitstrainingen voel ik me zelfverzekerder in duels”, zei verdediger Petra Hogewoning afgelopen maandag na afloop van het oefenduel tegen Zuid-Afrika. En Sylvia Smit was van mening dat de fysieke conditie van haar ploeg wel eens het grote verschil zou kunnen maken op het EK. „Van oorsprong richt Nederland zich meer op techniek dan op fysiek”, aldus de spits van Heerenveen. „Maar tegen fysiek sterke tegenstanders red je het daar tegenwoordig niet meer mee.”

Namen als Smit en Hogewoning zullen de gemiddelde sportliefhebber weinig zeggen. Om die reden voert de KNVB sinds kort campagne voor de ‘Oranje Leeuwinnen’. Vorige week drukte mascotte Dutchy haar in verf gedoopte poten op de keien van de Dam in Amsterdam. Deze week zijn er spotjes op Radio 538 te beluisteren. En naast de traditionele voetbalmedia worden vrouwenbladen als Margriet en Yes uitgenodigd om wedstrijden bij te wonen. „Het is geen gemakkelijke opgave om de meiden in zo’n korte tijd bekend te maken”, zegt Sabrina Cols, marketingspecialist bij de KNVB. „Maar we zullen er alles aan doen om hun prestaties voor het voetlicht te brengen.”