De jaren lijken niet te tellen voor TW (59)

Tiger Woods moet na een zwakke eerste ronde in het Brits Open serieus in de achtervolging. Ook op de 59-jarige Tom Watson. De vijfvoudig winnaar van het belangrijkste golftoernooi stal gisteren de show.

Veteraan Tom Watson, vijf keer winnaar al van het Brits Open, speelde sterk op de eerste dag van de editie van dit jaar op Turnberry. Foto AFP Tiger Woods moet na een zwakke eerste ronde in het Brits Open serieus in de achtervolging. Ook op de 59-jarige Tom Watson. De vijfvoudig winnaar van het belangrijkste golftoernooi stal gisteren de show. US golfer Tom Watson lines up his putt on the 4th green on the first day of the 138th British Open Championship at Turnberry Golf Course in south west Scotland, on July 16, 2009. AFP PHOTO/Peter Muhly AFP

TW. Iedereen in de golfwereld denkt bij die initialen aan Tiger Woods. Maar gisteren stond er op Turnberry een andere TW in de schijnwerpers.

Niet voor het eerst natuurlijk. Tom Watson heeft acht majors op zijn naam staan. Hij won het Brits Open, het belangrijkste golftoernooi, vijf keer. Watson is een meester in het bedwingen van ‘linkscourses’, de golfbanen langs de zee waarop het Brits Open traditiegetrouw wordt gespeeld. Dit jaar is ‘The Open Championship’ terug op Turnberry, de fameuze baan aan de Schotse westkust met de vuurtoren als fraai decor.

Watson won in 1977 het eerste van de drie Britse Opens die op Turnberry zijn gespeeld. In een fantastische tweestrijd bleef hij zijn rivaal Jack Nicklaus net voor. Dat toernooi ging de boeken in als ‘The Duel in the Sun’, een van de mooiste Opens ooit. Tweeëndertig jaar na dat legendarische toernooi stal de 59-jarige Watson weer de show. De Amerikaan, de oudste speler in het 138ste Brits Open, speelde alsof hij nog altijd in de kracht van zijn leven is.

Watson heeft inmiddels een kunstheup. Hij speelt jaarlijks nog maar een stuk of twaalf toernooien, vooral op het Amerikaanse seniorencircuit. Zodra Watson een linkscourse betreedt en de zeelucht opsnuift, lijken de jaren niet te tellen en verdwijnen de fysieke ongemakken. „De dag had voor mij iets spiritueels, de sfeer was heel bijzonder”, sprak hij na zijn ronde in 65 slagen (-5). Met die score ging Watson lang aan de leiding. Alleen de 45-jarige Spanjaard Miguel Angel Jiménez, zonder zege in een major maar wel winnaar van vijftien toernooien op de Europese Tour, deed het met 64 slagen uiteindelijk beter. Watson deelde de tweede plaats met de Japanner Kenichi Kuboya en met Ben Curtis, de verrassende winnaar van het Brits Open in 2003.

Een zege van Tom Watson zondag zou een sensatie zijn. Zelf denkt hij dat het mogelijk is. „Ik speelde de afgelopen dagen heel goed in de oefenronden, ik had al het gevoel dat ik een goede prestatie kan neerzetten deze week. Ook al word ik over twee maanden zestig, ik denk dat ik het nog altijd tegen the kids kan opnemen. Mijn spel is niet zo veel anders of slechter dan 32 jaar terug, alleen in het putten heb ik meestal wat minder vertrouwen.”

Vorig jaar op Royal Birkdale kwam de toen 53-jarige Greg Norman dicht bij de zege in het Brits Open. „Ervaring is op linkscourses heel belangrijk”, zei Watson die hoopt op meer wind. „She [Turnberry] was defenceless today. Iedereen kon vandaag goede scores maken. Hoe harder de wind waait, hoe meer de ervaren spelers in het voordeel zijn.”

De andere, nog beroemdere TW heeft met drie zeges in het Brits Open ervaring genoeg op linkscourses. Maar Woods liep er gisteren hulpeloos en soms ook moedeloos bij. De omstandigheden om laag te scoren waren ideaal: droog, nauwelijks een zuchtje wind en aangename temperaturen. Woods, een jaar oud toen Watson in 1977 het Brits Open op Turnberry won, kon er niet van profiteren.

Over zijn strategie vooraf was hij duidelijk: niet te veel risico nemen, liever wat minder ver slaan om de diepe bunkers en de hoge rough koste wat het kost te vermijden. De rough, het gras naast de fairways van Turnberry, is dik en reikt op bepaalde plekken tot aan de knieën. Volgens de Schot Colin Montgomerie, Ryder Cup captain in 2010, verloren 150 amateurgolfers tijdens een wedstrijd enkele weken terug 480 golfballen in de hoge rough.

Een ‘lost ball’ bleef Woods bespaard, mede omdat er spotters strategisch staan opgesteld om uit koers geraakte ballen in het hoge gras te lokaliseren. Verder ging er bij de favoriet weinig goed. Drie keer sloeg hij af met de driver, drie keer produceerde hij een wilde afzwaaier. Met ijzers van de tee ging het nauwelijks beter. Woods worstelde met zijn swing. Op hole 16 lag hij na een gelukte afslag eindelijk weer eens keurig op de fairway. Een onbegrijpelijk zwakke ijzer-7 volgde. De bal verdween kansloos in de burn voor de green. „Ik wilde de bal veilig zeven meter links van de vlag slaan, hij ging zeven meter rechts van de vlag het water in”, zei Woods die wel een fantastische herstelslag speelde en ontsnapte met een bogey.

Zijn magistrale korte spel hield hem in het toernooi. Woods wil zondag graag een sms sturen naar Roger Federer met wie hij bevriend is. De tekst van die sms: „15–all”. Woods staat een major achter na Federers zege op Wimbledon. Om zondag al op 15-all te komen, moet hij zijn swingproblemen oplossen. Nadat Woods de pers te woord had gestaan, toog hij naar de oefenbaan. „Ik moet uitvinden waarom al mijn ballen naar rechts gingen.” Woods, die gisteren 71 slagen (+1) nodig had, begon de tweede ronde zeven slagen achter leider Jiménez.

    • Gerard Louter