Waarom vertrekt je gezicht als je citroensap drinkt?

Thijs (13) en Joep (17) van der Spoel uit Nijmegen houden van zure dingen, maar kunnen hun gezicht niet in de plooi houden. „We proberen wel eens een lepel citroensap te eten zonder zuur te kijken.” Waarom lukt dat niet?

Deze auteur is ook benieuwd. Die at laatst met twee collega’s mirakelbes, dat een half uur lang je tong bedriegt door de zoet-smaakpapillen te activeren als er zuur op komt. Met als gevolg dat je daarna in citroenen hapt alsof het rijpe mango’s zijn. Het is de smaaksensatie die het hem doet.

Een strak gezicht trekken bij zuur is een reflex, weet ‘smaakprofessor’ Kees de Graaf, hoogleraar Sensoriek en Eetgedrag van de Wageningen Universiteit. „Geef een baby citroen en zijn gezicht vertrekt.” Waarom is De Graaf niet helemaal duidelijk, maar het kan zijn dat het de speekselproductie helpt. „Zuur roept een speekselreflex op. Als je maar aan zuur denkt, ga je al kwijlen. Ik denk dat dat is om zuur te verdunnen.”

Geen enkele jonge baby houdt van zuur, weet De Graaf. Dat wijt Bob Cramwinckel, directeur van het Centrum voor Smaakonderoek in Wageningen, aan de smaak van moedermelk: zoet en romig. Dat is de eerste smaak die we leren waarderen.

Of baby’s moedermelk ook echt lekker vinden, weet Cramwinckel niet. „Het heeft vast vooral te maken met het weghalen van honger.” Drinkende baby’s hebben dan ook een gelukzalige uitdrukking, zegt hij. Ze trekken geen zure smoel.

Moedermelk valt volgens Cramwinckel in een andere smaakcategorie dan zure bommen en citroenen. Het gevoel in je mond dat je van roomijs, moedermelk en chocolade krijgt noemt hij ‘filmend’ („alsof er een zoet laagje over je tong ligt”). Het mondgevoel van zuur en bitter noemt hij ‘strak’. „Mensen moeten leren van strakke smaken te houden”, zegt Cramwinckel, „want gezond eten smaakt strak.”

Er zijn trouwens wel iets oudere kinderen die van extreem zuur houden, weet De Graaf. Die houden ook meer van verrassingen. De Graaf liet kinderen kiezen tussen een snoepje met aardbeiensmaak en met onbekende smaak. De zuurliefhebbers kozen vaker voor de onbekende smaak. „Die waren meer sensation seeking.” Voor de echte kick geen mirakelbes.

Lees een eerder stuk over de mirakelbes via nrcnext.nl/links

    • Carola Houtekamer