Foetus onthoudt gezoem en getril

Wat krijgen we nu? Zo reageert een foetus van 30 weken als hij een zoemgeluid hoort en tegelijkertijd een trilling voelt, beide afkomstig van een apparaatje dat op zijn moeders buik wordt gedrukt. De foetus maakt binnen één seconde een typische beweging met armen, benen of romp. Dit is op een echo te zien, en meestal kan de moeder het ook voelen. Komt de prikkel een aantal keren achter elkaar, dan raakt de foetus eraan gewend en reageert hij niet meer. Habituatie, noemen wetenschappers dat.

Als het experiment na tien minuten wordt herhaald, dan is de foetus nog steeds gehabitueerd. In de dertigste week van de zwangerschap heeft een foetus dus al een kortetermijngeheugen. Dat concluderen Maastrichtse onderzoekers deze week in het tijdschrift Child Development.

Bovendien, zo ontdekten de Maastrichtenaren, blijkt een foetus die bij 34 weken aan de prikkel was gewend, en er in de tussentijd niet aan was blootgesteld, die bij 38 weken nog te herkennen.

„We zouden graag ook bij jongere foetussen de habituatie meten”, vertelt onderzoekster Chantal Dirix, die op 3 juli op dit onderwerp promoveerde, „maar vóór de dertigste week zien we nog geen reactie op dit soort externe prikkels.”

De habituatie, legt ze uit, is nuttig: een kind leert al in de baarmoeder veilige en onveilige prikkels van elkaar te onderscheiden. „Op latere leeftijd doen we dat ook. We leren dat we niet wakker hoeven te worden van een tikkende verwarming, maar worden wel wakker van een inbreker.” Ook in de baarmoeder hoort en voelt de foetus vertrouwde dingen: de hartslag, de ademhaling en de borrelende darmen van zijn moeder. De foetus heeft geleerd dat hij daar niet van hoeft te schrikken.