'Genoegdoening en preventie'

De advocaten zijn paraat, kilo’s papier volgen. De uitvoerder van het Zorg en Welzijnpensioenfonds claimt schadevergoeding in de VS wegens misleiding door Bank of America.

Femke van 't Groenewout Femke van "t Groenewout/PGGM. iov. PGGM Magielsen, Pieter;NFP Photography

PGGM Investments, de vermogensbeheerder in Zeist van het Pensioenfonds Zorg en Welzijn (ruim 70 miljard euro beleggingen), is door een Amerikaanse rechter aangewezen als een van de vijf beleggers die de leiding moet nemen bij een schadeclaimzaak (class action) tegen Bank of America. De beleggers vinden dat zij zijn misleid door de bestuurders en toezichthouders van de Amerikaanse bank bij de overname van zakenbank Merrill Lynch. De overname werd op 14 september 2008 aangekondigd, een dag later ging zakenbank Lehman failliet. Beurspaniek volgde. Topman Ken Lewis van Bank of America zei later onder ede dat hij onder grote druk was gezet door de Amerikaanse minister van Financiën Paulson en voorzitter van de centrale bank Bernanke om de overname uit voeren en de opgelopen miljardenverliezen van Merrill Lynch voor lief te nemen. „Linksom of rechtsom willen wij genoegdoening voor de pensioengerechtigden van onze klant Pensioenfonds Zorg en Welzijn”, zegt Femke van ’t Groenewout die voor PGGM Investments de zaak leidt.

Dit draait om de meest controversiële overname in de grootste financiële paniek in tachtig jaar. Hoe raakte PGGM hierin verwikkeld?

„Dit is zeker een high profile case. De ogen van de hele wereld zijn hierop gericht. Wat leveren hoorzittingen met betrokkenen in het Congres op? Welke rol gaat de Amerikaanse overheid spelen als grootaandeelhouder van Bank of America? Onze rol vloeit voort uit ons beleid voor verantwoord beleggen en actief aandeelhouderschap, inclusief het voeren van rechtszaken als dat onze doelen dichterbij brengt. Wij monitoren alle Amerikaanse class action rechtszaken, zeg maar alle collectieve beleggerszaken. Dat doen wij om de schadevergoeding te kunnen innen die onze klanten toekomen. Maar we kijken ook naar situaties waarin we door een actieve rol toegevoegde waarde kunnen bieden, zoals hier. Er is geen bank waar we niet naar hebben gekeken.”

Wat is het voordeel van een leidende rol? Levert het meer geld op?

„Nee, voor de opbrengst maakt het niets uit. Wat wel uitmaakt is dat je de zaak kunt sturen: niet alleen financiële genoegdoening, maar ook zorgen dat de betrokken onderneming haar bestuur en het toezicht daarop door commissarissen verbetert, zodat wij daar als langetermijnbelegger ook van profiteren.”

U speelt voor politieagent?

„Da’s niet het goeie woord. Maar het is zeker zo dat wij genoegdoening en preventie op het oog hebben: voorkomen dat andere ondernemingen beleggers misleiden.”

PGGM heeft ook geprobeerd de leidende belegger te worden in de claimzaak tegen verzekeraar AIG, die gered moest worden door de Amerikaanse overheid. Waarom is dat niet doorgegaan?

„Dat blijft een beetje koffiedik kijken. We hadden die zaak aangekaart met het Canadese Ontario Teachers pensioenfonds, maar de rechter verkoos de staat Michigan als leidende partij, hoewel ons gezamenlijke verlies in AIG groter was dan dat van Michigan.”

In tijden van crisis, zo leert de praktijk, zijn grote beleggers bezig met rendementsherstel, niet met actievoeren. Is PGGM anders?

„Institutionele beleggers zoals Pensioenfonds Zorg en Welzijn zijn bij uitstek geëquipeerd om deze zaken te voeren. Als wij niet opkomen voor het maatschappelijk belang van goed ondernemingsbestuur, en voor verantwoord beleggen, wie doet het dan? Wij willen bijdragen aan een klimaat van goed ondernemingsbestuur, juist in de Verenigde Staten, want daar hebben aandeelhouders talloze vanzelfsprekende rechten niet die in Europa heel gewoon zijn. Het begint in het Amerikaanse Congres nu langzaam door te dringen dat het belangrijk is om het vertrouwen in de Amerikaanse kapitaalmarkt te herstellen. Nu liggen er bijvoorbeeld voorstellen in het Congres die beleggers adviesrecht geven bij besluiten over beloningen van bestuurders. Daar pleiten wij al jaren voor.”

Hoeveel kilo papier gaat er straks door uw handen als de zaak begint?

„De steekkarretjes zijn al besteld, ja. We komen nu in de fase van de zogeheten discovery, het verkrijgen van alle relevante informatie in de dossiers van Bank of America. Dat doen vooral de advocaten, maar dat zijn meters na meters papier.”

Welk rokend pistool hoopt u in het papier te vinden?

„Moeilijk te beantwoorden. De kern van de zaak is onze stelling dat Bank of America beleggers rondom de overname van Merill Lynch heeft misleid. Alles wat daaraan bijdraagt is relevant.”