Duo-zelfdoding dirigentenpaar

De Britse dirigent Sir Edward Downes en zijn vrouw Joan, een voormalige balletdanseres, hebben samen een einde aan hun leven gemaakt in de Zwitserse kliniek Dignitas. Dit heeft de familie bekendgemaakt.

Downes, die vooral faam verwierf als dirigent van het BBC Philharmonic Orchestra en het Royal Opera House, was 85 jaar oud. Zijn gezichtsvermogen was sterk achteruitgegaan en hij werd steeds dover. Bovendien liep hij slecht. Het dirigeren had hij drie jaar geleden moeten opgeven.

Belangrijker voor Downes was dat zijn 74-jarige echtgenote, die hem de laatste jaren had verzorgd, aan leverkanker leed en volgens artsen nog hooguit enkele maanden te leven had. Beiden besloten daarop na overleg met hun familie en juristen in Zwitserland een einde aan hun leven te maken. Dat kan daar, anders dan in Groot-Brittannië, legaal met medische assistentie. Vrijdag dronken ze, elkaars hand vasthoudend en in aanwezigheid van hun twee kinderen, glazen met een dodelijke dosis chemicaliën.

Vooral de dood van Downes, die zelf niet terminaal ziek was, roept bij sommigen vragen op. In het dagblad The Times betoogt de journalist Roger Boyes dat vrees voor afhankelijkheid niet voldoende grond is om te assisteren bij zelfdoding. Anderen tonen juist begrip voor besluit van het echtpaar.

Sir Edward groeide op in Birmingham, waar zijn vader werkte als bankklerk. Op zijn vijftiende moest hij van school omdat zijn ouders verder onderwijs niet konden bekostigen. Later kreeg hij beurzen voor een muzikale vervolgstudie. Zijn grote liefde was de opera. Hij maakte vooral naam met zijn Verdi-vertolkingen.